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Avec l’invasion de l’Ukraine, le leader hongrois adoucit son étreinte avec la Russie.

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L’imposant mémorial, érigé sur le champ de bataille où l’armée impériale russe a mis en déroute les troupes hongroises, pleure la victoire russe de 1849 sur les « courageux défenseurs de la patrie ». Il rappelle comment, pendant des siècles, la psyché hongroise a été façonnée et marquée par le spectre de la domination russe.

« Il y a eu une peur constante de la Russie », a déclaré Gyorgy Miru, professeur d’histoire à Debrecen, une ville hongroise proche de la frontière avec l’Ukraine où la bataille a eu lieu.

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Sous le Premier ministre Viktor Orban, cependant, cette crainte s’est transformée en une étreinte confiante. Pendant des années, Orban, un homme politique brutal qui se délecte à défier ce qu’il méprise comme des conventions libérales, a considéré la Russie comme une source d’énergie fiable et son président, Vladimir Poutine, comme un phare de nationalisme sans état d’âme et de leadership musclé, imitant sous une forme plus douce la mainmise du Kremlin sur les médias et son système de parti unique.

Au milieu des souffrances infligées par Moscou à l’Ukraine voisine au cours des cinq dernières semaines, la position d’Orban a laissé beaucoup de gens en Hongrie et au-delà, consternés et en colère qu’une nation ayant une expérience aussi longue et douloureuse de l’agression russe puisse être à ce point déphasée par rapport au reste de l’Europe.

Face à une opposition exceptionnellement unie, Orban s’est présenté comme un pacificateur neutre qui ne veut pas attiser la guerre en envoyant des armes en Ukraine ou nuire aux intérêts hongrois en imposant une interdiction des importations de pétrole russe.

« En tant qu’historien, je suis surpris et choqué », a déclaré M. Miru, rappelant que les troupes russes ont non seulement écrasé la révolte de la Hongrie de 1848-49 contre la domination impériale de l’Autriche, mais aussi une rébellion anticommuniste en 1956.

Lors d’un discours prononcé à Budapest le 15 mars, jour de la fête nationale marquant le début de la révolte de 1848, M. Orban a transformé ce qui est habituellement une occasion solennelle en un meeting électoral comportant un appel aux armes contre les valeurs libérales et la solidarité occidentale contre la Russie au sujet de l’Ukraine.

Il a promis de « stopper à la frontière hongroise la folie du genre qui balaie le monde occidental » et de protéger les intérêts nationaux hongrois contre les intérêts concurrents de la Russie, de l’Ukraine, des États-Unis et de l’Union européenne. « Nous devons représenter nos propres intérêts, calmement et courageusement », a-t-il déclaré, sans mentionner l’invasion de la Russie.

Un mémorial sur le champ de bataille où l’armée impériale russe a mis en déroute les troupes hongroises en 1849, à Debrecen, en Hongrie, le mercredi 30 mars 2022. (New York Times)

Dans un discours prononcé dimanche, le président ukrainien Volodymyr Zelenskyy a reproché à M. Orban de s’allier à Moscou et de refuser de s’opposer à la guerre avec le reste de l’Europe.

Si c’est une guerre, alors je l’appelle une guerre, pas une « opération spéciale » », a déclaré Zelenskyy. « Si c’est une menace pour l’ensemble de l’Europe, alors je l’appelle une menace pour l’ensemble de l’Europe ».

« Cela s’appelle l’honnêteté qui fait défaut à M. Orban », a ajouté M. Zelenskyy. « Il l’a peut-être perdue quelque part dans ses contacts avec Moscou ».

Orban n’a guère applaudi l’assaut militaire de la Russie, que son gouvernement qualifie d' »agression ». Mais il n’a pas non plus critiqué Poutine ni rejoint la Pologne, la Grande-Bretagne, l’Allemagne et d’autres pays européens pour aider l’Ukraine à se défendre.

Son opposition à l’interdiction du pétrole russe a rendu furieuse la Pologne, dont le parti conservateur au pouvoir était auparavant aux côtés de la Hongrie dans les guerres culturelles européennes. Cela a suffi pour que la ministre tchèque de la défense, Jana Cernochova, déclare la semaine dernière qu’elle était « très désolée que le pétrole russe bon marché soit désormais plus important pour les politiciens hongrois que le sang ukrainien ».

La ministre tchèque a annulé un voyage en Hongrie pour une réunion prévue du groupe de Visegrad, qui comprend quatre États d’Europe centrale auparavant proches. La Pologne et la Slovaquie, les autres participants prévus, sont également restés à l’écart.

Le chef du parti au pouvoir en Pologne, Jaroslaw Kaczynski, l’allié le plus proche d’Orban dans l’UE, a tenté d’apaiser les tensions, mais même lui a exprimé sa consternation face à l’attitude hésitante de la Hongrie sur la guerre en Ukraine. « Nous considérons l’attitude de la Hongrie avec critique, et nous espérons qu’elle s’impliquera davantage », a déclaré M. Kaczynski à un hebdomadaire polonais conservateur.

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La suspicion à l’égard de la Hongrie en raison de ses liens avec Moscou est si intense que certains considèrent désormais la nation d’Orban, membre de l’OTAN depuis 1999, comme un maillon faible de l’alliance.

Interrogé sur le soutien hésitant de la Hongrie à l’Ukraine, Gabrielius Landsbergis, le ministre lituanien des affaires étrangères, a déploré que « la confiance inébranlable dans certains de nos alliés pourrait être une victime malheureuse de la guerre de la Russie contre l’Ukraine. »

Au lieu de se rallier pour aider l’Ukraine, Orban est passé à l’offensive contre elle, affirmant vendredi qu’elle avait « conclu un pacte » avec ses rivaux électoraux. Cette déclaration faisait suite à une affirmation antérieure de son ministre des affaires étrangères, Peter Szijjarto, selon laquelle le ministre ukrainien des affaires étrangères, Dmytro Kuleba, avait récemment appelé l’ambassadeur d’Ukraine à Budapest pour « se consulter sur la possibilité d’influencer les résultats des élections en Hongrie », de mèche avec l’opposition.

Peter Szijjarto, ministre des affaires étrangères de la Hongrie, au centre, à Debrecen, le mercredi 30 mars 2022. (New York Times)

Kuleba a répondu en accusant son homologue hongrois d' »inventer des absurdités » pour « un bénéfice à court terme avant les élections » et de « détruire la relation à long terme entre nous ».

Orban, salué comme un héros par de nombreux conservateurs américains, a pris des mesures importantes ces dernières années pour utiliser son pouvoir afin d’éroder les normes démocratiques, mais ses démarches visant à réviser les lois électorales au profit de son parti et à museler les voix critiques dans les médias ont été particulièrement remarquables à l’approche du vote de dimanche. Les sondages d’opinion suggèrent que le parti Fidesz d’Orban l’emportera une nouvelle fois, même s’il pourrait ne pas atteindre la majorité des deux tiers au Parlement qui avait permis à Orban de réécrire la constitution et de transformer la Hongrie en un État semi-autocratique.

Lors d’une réunion à huis clos jeudi en Slovaquie de neuf ministres des affaires étrangères régionaux, Szijjarto s’est plaint avec irritation que la Hongrie avait été mal comprise et a nié qu’elle se rangeait du côté de la Russie, selon un ministre qui était présent.

Cherchant à rallier la base d’Orban avant les élections, Szijjarto s’est rendu la veille à Debrecen et a visité un bureau de campagne du parti Fidesz. Alors qu’on lui demandait, au moment de partir, si la politique hongroise à l’égard de la Russie avait isolé son pays, il a crié « Non, non, non » et s’est précipité hors du bâtiment vers une limousine qui l’attendait.

Célèbre dans toute la Hongrie comme le lieu où les rebelles anti-impériaux ont publié la déclaration d’indépendance de la Hongrie en 1849, Debrecen a longtemps été associée au nationalisme hongrois. Selon Robert Hermann, un éminent spécialiste hongrois de la révolution de 1848, la ville « est notre Philadelphie », en référence à la ville où les colonies américaines rebelles ont déclaré leur indépendance de la Grande-Bretagne en 1776.

La Hongrie, ajoute-t-il, n’a jamais été aussi passionnément hostile à la Russie que la Pologne, en partie parce que les troupes russes qui ont combattu à Debrecen et dans d’autres bastions rebelles au XIXe siècle avaient tendance à traiter relativement bien les captifs hongrois. Mais la méfiance à l’égard de Moscou, amplifiée par l’écrasement brutal du soulèvement antisoviétique de 1956 en Hongrie, est encore profonde, en particulier à droite.

Sous Orban, cependant, « la méfiance de la droite à l’égard de la Russie est passée au second plan », a déclaré Hermann, car le Fidesz, malgré sa forte tendance nationaliste, a adopté une vision de la Russie qui était auparavant confinée à la gauche. Se décrivant lui-même comme un « nationaliste libéral », M. Hermann a déclaré qu’il avait été « très confus » par la forte inclinaison d’Orban vers Moscou après son arrivée au pouvoir en 2010.

L’université de Debrecen, qui a décerné en 2017 à Poutine le titre de « citoyen d’honneur » dans le cadre de la cour que la Hongrie fait au Kremlin, est également confuse. Une semaine après qu’il ait envahi l’Ukraine, l’université a publié une déclaration qui évitait de critiquer le dirigeant russe mais déclarait subtilement que son titre était nul, puisqu’il ne s’était pas rendu en personne pour le recevoir.

Un avion V-22 Osprey volant lors d’un exercice avec les troupes des forces spéciales de l’OTAN en Hongrie, le 14 juin 2019. (New York Times)Hunga

Bien qu’il se soit d’abord fait connaître comme un brûlot anti-Moscou qui, en 1989, a exigé que les 80 000 soldats soviétiques alors en Hongrie rentrent chez eux, Orban a parlé à plusieurs reprises ces dernières années de la nécessité de s’entendre avec Poutine. Dans une interview accordée à un journal italien en 2018, il a reconnu que « par le passé, nous, les Hongrois, avons beaucoup souffert sous la domination de la Russie. » Mais il a ajouté qu' »il faut reconnaître que Poutine a rendu sa grandeur à son pays » et qu’il ne faut pas le considérer comme un diable « avec des sabots et des cornes » mais comme un dirigeant qui « dirige un grand et ancien empire. »

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L’ouverture d’Orban à Poutine a été motivée en partie par une coopération étroite en matière d’énergie. La Russie a prêté 10 milliards de dollars à la Hongrie pour financer la construction d’une centrale nucléaire par une entreprise russe et lui a fourni du gaz naturel à des prix favorables. Mais il y a également eu une dimension politique, Orban considérant Moscou comme un allié dans la lutte contre les idées progressistes qui s’infiltrent depuis l’Europe occidentale. Comme Poutine, Orban a souvent parlé de ce qu’il considère comme une menace posée par les homosexuels, les lesbiennes, les transsexuels et leurs défenseurs.

Alors que la Pologne a été recouverte ces dernières semaines de drapeaux ukrainiens et d’autres signes de solidarité avec son voisin de l’Est, les rues de Hongrie ont été couvertes de pancartes proclamant la nécessité de « protéger nos enfants ». Parallèlement au vote de dimanche pour le Parlement, les Hongrois sont également invités à se prononcer sur une série de questions incendiaires, telles que « Êtes-vous favorable à la promotion de la thérapie de changement de sexe pour les enfants mineurs ? »

Début février, alors que les craintes d’une invasion russe de l’Ukraine s’intensifiaient et que les dirigeants européens mettaient en garde contre des sanctions sévères en cas d’attaque, Orban s’est rendu à Moscou pour cimenter les liens énergétiques de son pays avec la Russie. Pour ses efforts, il a obtenu de Poutine la promesse que la Hongrie, contrairement à d’autres pays européens, n’avait pas à s’inquiéter de manquer de gaz naturel.

Orban a qualifié les exigences de sécurité de Poutine de « normales » et les sanctions d’inutiles. Le président russe lui a rendu la pareille en disant à M. Orban que, même si la Russie n’a pas l’habitude de prendre parti dans les élections à l’étranger, « vous avez tant fait dans votre propre pays » : « Vous avez fait beaucoup dans votre travail sur le volet russe, tant dans l’intérêt de la Hongrie que de la Russie. J’espère que notre coopération se poursuivra. »

Après l’invasion de l’Ukraine par les troupes russes, la Hongrie s’est jointe aux autres membres de l’UE pour imposer des sanctions à Moscou, mais elle a depuis refusé de laisser passer sur son territoire des armes destinées à l’Ukraine et a résisté aux efforts visant à imposer des restrictions aux importations d’énergie russe.

Avec des chaînes de télévision et de nombreux organes de presse contrôlés directement par l’État ou par des magnats favorables au gouvernement, le parti au pouvoir en Hongrie, le Fidesz, a détourné sa base nationaliste de sa crainte traditionnelle de la Russie pour la faire croire que Poutine se tient du même côté des barricades pour défendre les valeurs traditionnelles.

« Grâce aux médias d’Orban, Poutine est désormais plus populaire dans ce segment de la population que le président américain ou le chancelier allemand », a déclaré Zoltan Biro, spécialiste de la Russie à l’université Corvinus de Budapest.

S’exprimant devant le siège électoral du Fidesz à Debrecen la semaine dernière, Tibor Tisza, propriétaire d’une compagnie de taxi et partisan enthousiaste du parti, a déclaré qu’il avait visité le mémorial local dédié aux Hongrois tués par les troupes russes en 1849. Mais il a ajouté qu’il ne ressentait aucune rancune à l’égard de la Russie parce qu’elle « a enfin un vrai leader, puissant et patriote » qui se bat pour protéger les enfants et les intérêts nationaux, tout comme le fait Orban.

Tisza a dit qu’il regrettait l’effusion de sang en Ukraine mais, reprenant un thème régulièrement promu par les médias favorables au Fidesz, il a accusé Kiev d’héberger des nazis et de restreindre les droits des Russes ethniques et des Hongrois ethniques à vivre en paix.

Il a ajouté qu’il n’était pas contre l’Ukraine mais qu’il ne voulait pas que la Hongrie soit aspirée dans sa guerre avec la Russie. « Si la maison de mon voisin est en feu, » Tisza, « devrais-je mettre le feu à ma propre maison aussi ? ».

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