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Comment deux meilleurs amis ont battu Amazon

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Dans les premiers jours sombres de la pandémie, alors qu’un employé d’Amazon nommé Christian Smalls planifiait un petit débrayage paniqué pour dénoncer les conditions de sécurité dans le seul centre d’exécution du détaillant à New York, l’entreprise s’est mobilisée discrètement.

Amazon a formé une équipe de réaction impliquant 10 départements, y compris son programme d’intelligence globale, un groupe de sécurité composé de nombreux vétérans de l’armée. La société a nommé un « commandant d’incident » et s’est appuyée sur un « Protest Response Playbook » et un « Labor Activity Playbook » pour éviter les « perturbations commerciales », selon des documents judiciaires récemment publiés.

En fin de compte, il y a eu plus de cadres – dont 11 vice-présidents – qui ont été avertis de la manifestation que de travailleurs qui y ont participé. Le conseiller en chef d’Amazon, décrivant Smalls comme « ni intelligent, ni éloquent » dans un courriel envoyé par erreur à plus de 1 000 personnes, a recommandé de faire de lui « le visage » des efforts de syndicalisation des travailleurs. La société a licencié Smalls, affirmant qu’il avait violé les règles de quarantaine en participant au débrayage.

En le licenciant et en le dénigrant, l’entreprise s’est appuyée sur les tactiques dures qui lui ont permis de dominer le marché. Mais vendredi, il a remporté la première tentative de syndicalisation réussie dans un entrepôt d’Amazon aux États-Unis, l’une des plus importantes victoires syndicales depuis une génération. La réponse de l’entreprise à sa minuscule protestation initiale pourrait bien la hanter pour les années à venir.

Smalls et son meilleur ami de l’entrepôt, Derrick Palmer, avaient l’intention de se syndiquer après son expulsion. Avec un groupe croissant de collègues – et sans affiliation à une organisation syndicale nationale – les deux hommes ont passé les 11 derniers mois à s’opposer à Amazon, dont les 1,1 million de travailleurs aux États-Unis en font le deuxième employeur privé du pays.

Derrick Palmer, un travailleur du centre d’exécution JFK8 d’Amazon à Staten Island, parle avec un chauffeur devant une installation d’Amazon à Staten Island à New York, le 13 mai 2021. (The New York Times)

À l’arrêt de bus situé à l’extérieur de l’entrepôt, un site de Staten Island connu sous le nom de JFK8, ils ont construit des feux de joie pour réchauffer leurs collègues qui attendaient avant l’aube de rentrer chez eux. Ils ont réalisé des vidéos TikTok pour atteindre les travailleurs de toute la ville. Palmer a apporté des ziti cuits au four faits maison sur le site ; d’autres ont apporté des empanadas et des plats de riz d’Afrique de l’Ouest pour attirer les travailleurs immigrés. Ils ont installé des panneaux disant « Free Weed and Food ».

Le syndicat a dépensé 120 000 dollars au total, collectés via GoFundMe, selon Smalls. « Nous avons commencé avec rien, avec deux tables, deux chaises et une tente », se souvient-il. L’année dernière, Amazon a dépensé plus de 4,3 millions de dollars uniquement pour des consultants antisyndicaux dans tout le pays, selon des documents fédéraux.

Le vote de syndicalisation reflète une ère de montée en puissance des travailleurs. Ces derniers mois, une série de magasins Starbucks ont également voté en faveur de la syndicalisation. Mais JFK8, avec 8000 travailleurs, est l’un des entrepôts les plus importants d’Amazon, le plus important pipeline vers son marché le plus important.

Amazon a combattu la syndicalisation pendant des années, la considérant comme une menace sérieuse pour son modèle économique. Sa capacité à accélérer la livraison des colis aux consommateurs repose sur une vaste chaîne de travail manuel contrôlée à la seconde près. Personne ne sait ce qui se passera si les travailleurs nouvellement syndiqués tentent de changer ce modèle ou de perturber les opérations – ou si leur syndicat est reproduit dans les plus de 1 000 centres de traitement des commandes et autres installations d’Amazon à travers le pays.

Malgré tous leurs désavantages de David contre Goliath, les organisateurs de Staten Island avaient le moment culturel de leur côté. Ils ont été soutenus par un marché du travail plus tendu, une prise de conscience de ce que les employeurs doivent à leurs travailleurs et un National Labor Relations Board enhardi par le président Joe Biden, qui a pris une décision clé en leur faveur. La poussée locale, à petit budget, de leur syndicat indépendant Amazon Labor Union a surpassé les organisateurs syndicaux traditionnels qui ont échoué à syndiquer Amazon de l’extérieur, tout récemment à Bessemer, en Alabama.

« Je pense que cela va secouer le mouvement syndical et renverser l’orthodoxie », a déclaré Justine Medina, emballeuse de boîtes et organisatrice syndicale à JFK8, qui avait attendu avec une foule exubérante à Brooklyn pour entendre les résultats du vote.

L’avenir des efforts de syndicalisation américains « ne peut pas se résumer à des gens qui arrivent de l’extérieur avec un plan d’organisation que les gens doivent suivre », a déclaré Sara Nelson, responsable du syndicat des hôtesses de l’air, dans une interview. « Il faut que cela vienne de l’intérieur du lieu de travail ».

Aujourd’hui, le syndicat naissant de JFK8 et Amazon sont tous deux confrontés à des questions pressantes. Le syndicat, qui ne dispose pas d’infrastructure, d’expérience ou de leadership traditionnels, devra probablement faire face à une bataille juridique sur le vote et à des négociations contractuelles difficiles. L’entreprise, qui n’a pas répondu à une demande de commentaire pour cet article, devra décider si elle doit reconsidérer certaines de ses tactiques et s’attaquer au mécontentement social sous-jacent qui lui a valu une telle défaite.

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« Amazon voulait faire de moi le visage de tous les efforts de syndicalisation contre eux », a écrit Smalls dans un tweet vendredi, ne semblant pas découragé par la tâche à accomplir. « Eh bien voilà ! »

Le débrayage

Lorsqu’Amazon a ouvert le site tentaculaire JFK8 en 2018, l’entreprise était à la fois attirée et méfiante à l’égard de New York, le marché de consommation le plus important d’Amérique. Le syndicat établi des détaillants, grossistes et grands magasins a annoncé un objectif audacieux : faire de JFK8 le premier entrepôt organisé d’Amazon dans le pays.

Amazon s’est rapidement retiré de son projet très médiatisé d’ouvrir un deuxième siège social dans la ville, en raison des réactions négatives suscitées par les subventions publiques qu’il recevrait et de son passé d’opposant aux syndicats. Mais les discussions sur l’organisation de JFK8 n’ont pas abouti. Dans les milieux syndicaux, beaucoup pensent que le taux de rotation du personnel d’Amazon est trop élevé et que ses tactiques sont trop combatives pour qu’un syndicat puisse réussir.

Lorsque les premiers cas de coronavirus ont été confirmés à JFK8 en mars 2020, Palmer et Smalls ont confronté les managers aux problèmes de sécurité. Les employés étaient de plus en plus inquiets de l’augmentation des taux d’infection et avaient l’impression qu’Amazon ne les informait pas des cas en temps voulu, ont documenté les responsables dans des dossiers judiciaires récemment publiés.

Mais Amazon a refusé d’interrompre ses activités, affirmant avoir pris des « mesures extrêmes » pour assurer la sécurité des travailleurs. La pandémie a fait de JFK8 une bouée de sauvetage pour la ville, où des équipes 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 et une flotte de camions ont livré des fournitures alors que la ville était en état d’urgence.

Alors qu’Amazon s’apprêtait à licencier Smalls en mars, deux employés des ressources humaines de JFK8 doutaient de la sagesse de son licenciement. « Allez », leur a dit l’un d’eux. Smalls était dehors, paisible et social, écrivait-elle. Son licenciement, prédisait-elle, serait « perçu comme des représailles ». Mais le licenciement a eu lieu.

Après le licenciement, la diffamation de l’avocat en chef contre Smalls – des excuses complètes sont venues plus tard – et le licenciement d’un autre manifestant, les deux amis ont décidé d’agir. Smalls avait un franc-parler, Palmer était délibéré. Ils étaient tous deux des hommes noirs du New Jersey et avaient le même âge (31 ans à l’époque, 33 ans aujourd’hui). Tous deux avaient abandonné leurs études dans un collège communautaire, s’enorgueillissaient d’avoir obtenu des scores élevés dans les mesures de performance d’Amazon et espéraient autrefois gravir les échelons au sein de l’entreprise.

Maintenant, ils ont fait de nouveaux plans. Palmer allait continuer à travailler à JFK8, pour mieux le changer de l’intérieur.

Au début de 2021, ils ont fait un voyage en voiture vers un autre entrepôt d’Amazon. Lorsque les travailleurs ont organisé une campagne syndicale à Bessemer, en Alabama, Palmer et Smalls ont voulu y assister. Mais ils ont trouvé les organisateurs du syndicat de la vente au détail – celui qui avait précédemment déclaré un intérêt pour JFK8 – moins qu’accueillants à leur égard et ont pensé que les professionnels avaient l’air d’étrangers qui étaient descendus dans la communauté.

En avril, les travailleurs de Bessemer avaient rejeté le syndicat par une marge de plus de 2 contre 1. Palmer et Smalls ont déclaré leur intention d’organiser JFK8, mais peu les ont pris au sérieux. Pourquoi gagneraient-ils alors que des agents mieux financés et plus expérimentés avaient été battus ?

Rotation et moral

Alors qu’ils s’attelaient à leur première tâche – rassembler des milliers de signatures de travailleurs pour déclencher un vote de syndicalisation – les fissures du modèle d’emploi d’Amazon étaient clairement évidentes.

JFK8 avait offert des emplois à des travailleurs licenciés par d’autres industries pendant la pandémie. Mais une enquête du New York Times en juin a révélé que l’entrepôt brûlait les employés, en licenciait d’autres à cause d’erreurs de communication et de technologie et privait par erreur les travailleurs de leurs avantages sociaux.

Selon un document interne, les associés noirs de JFK8 avaient presque 50 % plus de chances d’être licenciés que leurs homologues blancs. Avant même que la pandémie ne bouleverse le travail, les entrepôts d’Amazon affichaient un taux de rotation étonnant de 150 %.

Alors que Palmer et Smalls s’approchaient des travailleurs à l’arrêt de bus, le ton d’Amazon envers ses employés ne cessait de changer. Jeff Bezos, le fondateur de l’entreprise, cède le rôle de PDG à Andy Jassy, et l’entreprise augmente les salaires et ajoute à ses principes directeurs l’objectif d’être « le meilleur employeur de la planète ». Elle s’est engagée à écouter les plaintes et à améliorer les conditions de travail.

À d’autres moments, l’entreprise a été controversée. Lors d’un échange largement médiatisé sur Twitter à propos de l’organisation de Bessemer, Amazon s’est montré si dédaigneux à l’égard des travailleurs qui ne pouvaient pas prendre de pauses toilettes et devaient uriner dans des bouteilles qu’il a dû s’excuser.

En mai, à JFK8, un consultant antisyndical a traité les organisateurs syndicaux, pour la plupart noirs, de « voyous », selon une plainte déposée contre Amazon par le NLRB. Le détaillant a nié l’épisode.

Et en novembre, l’agence du travail a déclaré qu’Amazon avait fait preuve d’un « mépris flagrant » pour la loi et a annulé les résultats du vote de l’entrepôt de Bessemer, en ordonnant un autre.

Cet automne, après des mois de collecte de soutien, les organisateurs du syndicat new-yorkais ont remis plus de 2 000 signatures à l’agence pour l’emploi, mais elles ont été rejetées car elles n’atteignaient pas le minimum requis pour organiser une élection. M. Smalls a déclaré qu’Amazon avait soumis au conseil des données sur les salaires indiquant que la société pensait que la moitié des personnes qui avaient signé des cartes ne travaillaient plus dans l’entrepôt.

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« Après tous ces mois de travail acharné, il semblait que l’élan avait disparu », se souvient Palmer dans une interview. Entre le travail en équipe et l’organisation de JFK8 pendant son temps libre, il n’avait pratiquement pas quitté l’entrepôt pendant des mois. Certains des employés qu’il a approchés étaient sceptiques quant aux syndicats ou aux cotisations, ou simplement reconnaissants pour les soins de santé et le salaire d’Amazon, qui commence à plus de 18 dollars de l’heure à JFK8. D’autres semblaient trop épuisés et méfiants pour s’engager.

Derrick Palmer (The New York Times)

Le chemin de la victoire

Pour aller de l’avant, les dirigeants syndicaux ont posté les vidéos TikTok, ont fait des marmites en plein air et ont chanté au son du hip-hop et de Marvin Gaye. Lorsque les travailleurs sont confrontés à des crises familiales, le syndicat naissant prie. Un employé licencié s’est retrouvé sans abri, et le groupe a lancé une campagne de collecte de fonds.

Leur présence quasi-constante à l’entrepôt a aidé. « Plus ils sont à l’aise avec nous, plus ils commencent à s’ouvrir à nous », a déclaré Palmer à propos des autres travailleurs.

Selon Medina, qui en faisait partie, certains sympathisants syndicaux ont accepté des emplois à JFK8 dans le but précis de contribuer à l’effort de syndicalisation.

Amazon a riposté avec toute la force de son appareil antisyndical. Elle a surveillé les médias sociaux des organisateurs, comme le montrent les documents judiciaires, a bombardé les travailleurs de SMS et a recouvert l’entrepôt de panneaux disant « Votez NON » ou affirmant que les dirigeants syndicaux étaient des étrangers. Le mois dernier, le Times a rapporté que l’entreprise organisait souvent plus de 20 réunions obligatoires avec les travailleurs par jour, au cours desquelles les dirigeants et les consultants ont mis en doute les efforts déployés.

« L’Amazon Labor Union n’a jamais négocié de contrat », a déclaré une présentation. Les cotisations seraient coûteuses, poursuit-elle, et le syndicat « n’a aucune expérience de la gestion d’une telle somme d’argent. »

Andro Perez, 35 ans, travaille dans un entrepôt Amazon plus petit près de JFK8, où un vote syndical est prévu ce mois-ci. Il penche pour un vote positif, dit-il, car les réunions obligatoires d’Amazon ont surtout critiqué les syndicats. Il préférerait que son employeur réponde à la question : « Que pourriez-vous faire de mieux ? »

Les organisateurs de JFK8 ont riposté en déposant des dizaines de plaintes auprès du NLRB, affirmant qu’Amazon violait les droits des travailleurs à s’organiser. Amazon a nié leurs allégations, mais le conseil du travail en a trouvé beaucoup crédibles et les a poursuivies devant un tribunal administratif.

A Noël, les organisateurs ont remporté une victoire juridique majeure. Amazon a accepté un accord national, parmi les plus importants de l’histoire de l’agence, selon lequel les travailleurs pouvaient rester dans les bâtiments pour s’organiser lorsqu’ils n’étaient pas en service.

Les organisateurs ont donc déplacé leurs repas à l’intérieur, ce qui leur a donné plus d’accès et de légitimité. La tante de Smalls a fourni de la nourriture soul cuisinée à la maison : macaroni au fromage, patates douces confites, chou vert et poulet au four.

« Ce que vous faites, c’est que vous créez une communauté qu’Amazon n’a jamais vraiment eue pour les travailleurs », a déclaré Seth Goldstein, un avocat qui a représenté les organisateurs gratuitement.

Un jour de février, Smalls apportait son déjeuner dans la salle de repos lorsqu’Amazon a appelé la police, affirmant qu’il était entré sans autorisation. Lui et deux autres employés ont été arrêtés. La réponse peut s’être retournée contre lui : Les vidéos du syndicat de l’épisode sur TikTok ont été vues des centaines de milliers de fois.

Kathleen Lejuez, 41 ans, employée par Amazon depuis neuf ans, a déclaré qu’elle n’était pas une « fan du syndicat » mais qu’elle avait voté pour l’effort d’organisation afin d’envoyer un message à une entreprise qui, selon elle, avait perdu son lien avec les travailleurs. « L’humanité a disparu chez Amazon », a-t-elle déclaré lors d’une interview.

Dans les semaines qui ont précédé le dépouillement, Amazon, qui a toujours dit que ses travailleurs étaient mieux servis par une relation directe avec l’entreprise, a préparé le terrain pour d’éventuelles contestations de l’élection, en faisant valoir dans des documents juridiques que le conseil du travail avait abandonné « la neutralité de son bureau » en faveur du syndicat.

Vendredi matin, dans les bureaux de l’agence à Brooklyn, Smalls, en tenue de ville rouge sirène, était assis à côté de l’avocat d’Amazon pour examiner chaque bulletin de vote. Son genou tremblait à mesure que chaque vote était présenté.

Les votes ont été comptabilisés – 2,654 pour le syndicat, 2,131 contre. Avec une marge confortable, Palmer, Smalls et les autres représentants ont émergé dans la lumière du printemps, ont crié de joie et se sont serrés les uns contre les autres en un cercle étroit.

A quelques kilomètres de là, à JFK8, des travailleurs surveillaient furtivement les résultats entre l’emballage et le rangement des boîtes. Il n’y a pas eu d’annonce officielle. Au lieu de cela, un cri s’est élevé de quelque part à l’étage : « Nous l’avons fait ! On a gagné ! »

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