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De nombreux adolescents américains déclarent avoir subi des violences émotionnelles et physiques de la part de leurs parents lors d’un enfermement.

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De nouvelles recherches menées par les Centres de contrôle et de prévention des maladies sur la santé mentale des adolescents pendant la pandémie de coronavirus suggèrent que pour de nombreux adolescents qui ont reçu l’ordre de rester à la maison, celle-ci n’était pas toujours un endroit sûr.

Une enquête nationale menée auprès de 7 705 lycéens au cours du premier semestre 2021 s’est appuyée sur des résultats antérieurs faisant état de niveaux élevés de détresse émotionnelle, 44,2 % d’entre eux décrivant des sentiments persistants de tristesse ou de désespoir qui les empêchaient de participer à des activités normales, et 9 % signalant une tentative de suicide.

Elle a également révélé des taux élevés de maltraitance, 55,1 % des adolescents interrogés ayant déclaré avoir subi des violences émotionnelles de la part d’un parent ou d’un autre adulte de leur foyer au cours de l’année précédente, et 11,3 % ayant déclaré avoir subi des violences physiques.

Dans l’enquête, la violence psychologique est définie comme le fait de jurer, d’insulter ou de rabaisser ; la violence physique est définie comme le fait de frapper, battre, donner des coups de pied ou faire mal physiquement.

Des recherches menées avant la pandémie, en 2013, ont montré que les autodéclarations de violence parentale étaient nettement plus faibles, 13,9 % des répondants âgés de 14 à 17 ans ayant déclaré avoir été victimes de violence psychologique au cours de l’année précédente et 5,5 % de violence physique.

La maltraitance n’est qu’un des facteurs de stress que les adolescents signalent à la maison, selon la nouvelle étude ; 29 % des personnes interrogées dans le cadre de l’enquête ont déclaré qu’un parent ou un autre adulte du foyer avait perdu son emploi, et 24 % ont dit avoir connu la faim.

Les données soulignent le rôle protecteur que les écoles peuvent jouer dans la vie des jeunes, en particulier ceux qui sont aux prises avec le racisme ou l’identité sexuelle, a déclaré Kathleen Ethier, qui dirige le programme de santé des adolescents et des écoles au CDC.

« Les écoles offrent un moyen d’identifier et de traiter les jeunes qui peuvent être victimes d’abus à la maison », a-t-elle ajouté, qualifiant l’augmentation signalée des abus physiques de « plus qu’inquiétante » et l’augmentation des comportements suicidaires de « extrêmement significative ».

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« Ces données confirment vraiment que nous traversons une crise grave en termes de santé mentale chez les jeunes, en particulier chez les étudiantes et les étudiants qui s’identifient comme lesbiennes, gays ou bisexuels », a-t-elle déclaré.

Les chercheurs et les cliniciens se sont alarmés de la forte dégradation de la santé mentale des jeunes pendant la pandémie, qui a été décrite comme « dévastatrice » dans un rare avis public du médecin-chef américain en décembre.

Après le verrouillage d’une grande partie du pays, les visites aux urgences pour des tentatives de suicide ont augmenté de 51% pour les adolescentes au début de 2021 par rapport à la même période en 2019, selon le rapport du chirurgien général. Ce chiffre a augmenté de 4 % pour les garçons. Un rapport des CDC publié en février a révélé que les visites aux urgences des adolescentes liées à des troubles alimentaires avaient doublé pendant la pandémie.

Les recherches publiées cette semaine dans le cadre de l’enquête sur les comportements et les expériences des adolescents (Adolescent Behaviors and Experiences Survey) du CDC viennent s’ajouter à ces résultats.

Plus d’un lycéen sur trois a souffert d’une mauvaise santé mentale, 44,2 % d’entre eux faisant état de sentiments persistants de tristesse ou de désespoir. Près de 20 % ont déclaré avoir envisagé le suicide et 9 % ont déclaré avoir tenté de se suicider au cours de l’année précédente.

« C’est extrêmement significatif », a déclaré Ethier. « Cela signifie qu’une partie importante de nos jeunes nous disent qu’ils ne veulent pas vivre en ce moment ».

L’augmentation des comportements suicidaires pendant le lockdown est particulièrement prononcée chez les jeunes femmes et les étudiants qui s’identifient comme lesbiennes, gays ou bisexuels. Les chercheurs s’inquiètent « de la séparation de ces jeunes de l’école et de leur retour à la maison avec des familles qui ne soutiennent peut-être pas leur identité sexuelle ou leur orientation sexuelle ou leur identité de genre », a déclaré M. Ethier.

Le Dr Moira Szilagyi, présidente de l’Académie américaine de pédiatrie et spécialiste des cas d’abus, a déclaré que les adolescents bénéficient de l’accès au vaste réseau d’adultes présents à l’école.

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« Cela vous expose à un tout autre groupe d’adultes et de pairs », a-t-elle déclaré. « Il y a là une mer de gens, et parmi eux – votre professeur, votre entraîneur, l’administration de l’école – il y a des adultes bienveillants que les jeunes peuvent solliciter et qui identifient quand un jeune ne va pas bien. »

Les données du CDC ont montré que la santé mentale était meilleure chez les élèves qui décrivaient un fort sentiment de « connectivité » ou de proximité avec les personnes à l’école, même lorsqu’ils fréquentaient l’école à distance.

Des recherches antérieures ont montré que les enfants qui n’ont pas pu faire leurs devoirs pendant le confinement pandémique ont également signalé des niveaux plus élevés d’anxiété et de dépression.

Une étude longitudinale portant sur 168 enfants âgés de 5 à 11 ans, patients du Boston Medical Center, a révélé une forte augmentation des symptômes de dépression et d’anxiété pendant la pandémie, passant de 5 % à 18 %. La détérioration de la santé mentale était corrélée à la dépression des soignants et à l’augmentation du temps passé devant un écran, ainsi qu’à l’incapacité à terminer les devoirs.

Les résultats soulignent que l’école « est bonne pour les enfants à plusieurs niveaux », a déclaré le Dr Andrea E. Spencer, pédopsychiatre au Boston Medical Center et l’un des auteurs de l’article.

« Les familles sont extrêmement importantes, mais souvent le groupe de pairs n’est pas remplaçable dans les limites du foyer familial », a déclaré Spencer. « Ajoutez à cela le stress des parents, et vous obtenez une augmentation des conflits dans une maison où personne ne peut s’échapper les uns des autres. Cette recette n’est pas bonne à prendre. »

Dans des circonstances normales, les cliniciens « mobiliseraient un soutien pour ces familles, les entoureraient vraiment et fourniraient des ressources aux personnes à la maison », a déclaré Spencer. Mais pendant les périodes de propagation intense du virus, les conditions de santé publique ont nécessité un isolement beaucoup plus important à la maison, ce qui est « exactement le contraire de ce que nous essayons de faire pour les enfants qui sont à risque », a-t-elle dit.

Cet article a été publié dans le New York Times.

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