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Il était un donateur sans le sou pour l’extrême droite. Il était aussi un espion russe

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Il vivait avec sa mère malade et n’a jamais eu de travail régulier. Il n’avait aucune source de revenus évidente et, selon son oncle, il s’est même inscrit aux allocations sociales en tant qu’aidant méritant le soutien de l’État.

Mais Bohus Garbar, malchanceux et âgé d’une cinquantaine d’années, a tout de même réussi à faire don de milliers d’euros à des partis politiques d’extrême droite favorables au Kremlin en Slovaquie. Il a également travaillé gratuitement en tant que collaborateur d’un site web anti-establishment connu pour recycler la propagande russe.

La famille et les amis sont perplexes.

« Il n’était certainement pas en état de soutenir un quelconque parti politique », a déclaré l’oncle de Garbar, Bohuslav Garbar, programmeur informatique à la retraite dans la ville natale de la famille, Kosice, à 80 km de la frontière orientale de la Slovaquie avec l’Ukraine.

Une vidéo de surveillance des services de sécurité slovaques, rendue publique début mars, fournit au moins un début d’explication : Elle montre son neveu recevant des instructions et deux billets de 500 euros, une petite partie de ce que les officiels considèrent comme des dizaines de milliers d’euros de paiements, de la part d’un officier du renseignement militaire russe se faisant passer pour un diplomate à l’ambassade de Moscou à Bratislava, la capitale slovaque.

« J’ai dit à Moscou que tu étais un si bon garçon », peut-on entendre l’espion russe, Sergei Solomasov, dire à sa recrue slovaque avant d’expliquer que Moscou aimerait que Bohus Garbar agisse comme un « chasseur » à l’affût de personnes d’influence désireuses de coopérer avec la Russie.

Pendant des années, les agences de renseignement européennes ont tiré la sonnette d’alarme sur les activités clandestines des espions russes, tout en considérant avec suspicion ceux qui applaudissent la Russie et son président, Vladimir Poutine. Moscou a régulièrement rejeté cette attitude en la qualifiant de « russophobie » paranoïaque, sa réponse fourre-tout à presque toutes les critiques étrangères.

Des piétons sous un pont à Bratislava, en Slovaquie, où une enquête a révélé comment les opérations clandestines russes tentent de semer la discorde en Europe, vue ici le 7 avril 2022 (Brendan Hoffman/The New York Times).

L’invasion de l’Ukraine, accompagnée d’un barrage de mensonges transparents, a cependant donné raison aux soupçons occidentaux les plus sombres et accéléré les efforts pour déraciner les réseaux cachés d’espions et leurs recrues.

La Slovaquie, une petite nation slave dotée d’un gouvernement fortement pro-occidental mais aussi d’importantes réserves de sympathie authentique pour la Russie, illustre à l’échelle du microcosme la manière dont le Kremlin a cherché à gagner de l’influence et à semer la discorde sur la frange orientale de l’Europe, autrefois communiste, en s’appuyant sur des espions, des aides rémunérés, des nationalistes d’extrême-droite et des médias cracheurs de désinformation.

« Nous nous sommes toujours doutés de ce qui se passait, mais nous avons maintenant une preuve irréfutable », a déclaré Daniel Milo, directeur d’une unité du ministère slovaque de l’intérieur chargée de surveiller et de contrer la désinformation. « C’est un exemple clair de la façon dont les Russes opèrent ».

Garbar, a-t-il ajouté, « n’est que la partie émergée de l’iceberg. Nous ne savons pas encore combien d’autres Garbar courent dans la nature. »

La vidéo du rendez-vous de Garbar avec Solomasov, l’espion russe, a été enregistrée l’année dernière par l’agence de renseignement militaire slovaque dans le cadre d’une longue enquête. Solomasov a été expulsé au début du mois dernier, parmi plus de 30 diplomates russes récemment renvoyés de Bratislava, ainsi que de nombreuses autres capitales européennes.

Garbar, arrêté et accusé d’espionnage et de corruption, a été libéré de prison en attendant son procès. L’ancien vice-recteur de l’académie militaire de Slovaquie a également été accusé d’avoir trahi son pays au profit de la Russie pour de l’argent.

Selon les autorités, tous deux ont avoué et coopèrent désormais avec les enquêteurs.

« Ils parlent, parlent et parlent encore, et cela doit rendre le réseau russe en Slovaquie très nerveux », a déclaré le ministre slovaque de la Défense, Jaroslav Nad.

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Selon les responsables, la poussée d’influence de la Russie est passée à la vitesse supérieure après l’annexion de la Crimée en 2014 et l’invasion initiale de l’Ukraine orientale, générant un flot de désinformation russe en Slovaquie et dans toute la région. Les médias amis dépeignent régulièrement la Russie comme un champion de la paix et un symbole des valeurs chrétiennes, tout en présentant l’OTAN comme une menace belliciste.

Dans une enquête publiée l’année dernière par Globsec, un groupe de recherche de Bratislava, plus de la moitié des personnes interrogées en Slovaquie ont déclaré avoir une opinion positive de Poutine, contre 12 % en Pologne voisine et 13 % en Lituanie.

S’il n’est pas un partenaire idéal, Garber s’est avéré être un intermédiaire précieux qui a donné de grosses sommes d’argent aux partis nationalistes amoureux de Moscou. L’un des bénéficiaires est le politicien ultranationaliste Marian Kotleba, qui a été condamné ce mois-ci à six mois de prison avec sursis et privé de son siège au Parlement pour avoir utilisé des symboles à thème nazi.

Après avoir remporté l’élection au poste de gouverneur régional en 2013, Kotleba a déployé une bannière à l’extérieur de son bureau : « Les Yankees rentrent chez eux ! STOP OTAN ! »

Les registres officiels montrent que Garbar a donné 10 000 euros (environ 10 850 $) au parti xénophobe de Kotleba avant les élections parlementaires de 2016, ce qui en fait le deuxième plus grand donateur. Les slogans de campagne de Kotleba pour cette élection comprenaient « Pour la fraternité slave, contre une guerre avec la Russie ! » En 2018, Garbar a fait un don supplémentaire de 4 500 euros (environ 4 880 dollars) à l’un des partis partenaires pro-russes de Kotleba.

Les enquêteurs ont également examiné le travail de Garbar en tant que contributeur et traducteur non rémunéré pour Hlavne Spravy, ou Main News. Les autorités slovaques ont fermé le site Web, qui se présente comme un « quotidien conservateur », début mars pour « activité nuisible » non spécifiée, peu après le début de l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

Bohuslav Garbar, dont le neveu a été arrêté après avoir été filmé par les services de sécurité slovaques en train de recevoir des paiements en espèces d’un agent russe, chez lui à Kosice, en Slovaquie, le 9 avril 2022 (Brendan Hoffman/The New York Times).

Il opère toujours, sous une forme réduite, sur Facebook, que Victor Breiner, conseiller du ministre slovaque de la Défense, a décrit comme « la principale arène désormais pour la propagande du Kremlin. »

Dans les semaines qui ont précédé l’invasion de l’Ukraine par la Russie le 24 février, Main News s’est souvent fait l’écho des points de discussion du Kremlin, se moquant des avertissements américains concernant une attaque prochaine de l’Ukraine comme d’une « hystérie sans fin » et blâmant plutôt l’OTAN pour la montée des tensions.

Robert Supko, fondateur et rédacteur en chef de Main News, qu’il dirige depuis son appartement à Kosice, a méprisé la vidéo des services de sécurité – d’abord publiée par un média rival et d’orientation libérale, Dennik N – en la qualifiant de « parodie d’espionnage » et a déclaré qu’il ne savait rien du travail rémunéré de son assistant non rémunéré pour les services de renseignements militaires russes. « Nous avons tous été très surpris par cette vidéo, tous ceux qui le connaissent », a-t-il déclaré.

Supko a déclaré qu’il a créé Main News après avoir assisté à une manifestation anti-avortement en 2012 que les médias traditionnels ont tous ignorés. Sans sources d’information alternatives, a-t-il décidé, « nos opinions, le point de vue chrétien-conservateur, seront complètement évincées de l’espace public. » La Russie, a-t-il ajouté, « est plus normale » que l’Occident libéral.

Il a nié avoir reçu de l’argent de la Russie, à l’exception de ce qu’il a appelé des paiements d’environ 600 euros (environ 650 dollars) pour couvrir le coût des publicités que l’ambassade de Russie avait placées sur son site.

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Supko a soutenu que Main News n’était pas excessivement pro-russe, bien qu’il ait concédé que « peut-être nous nous enracinions un peu plus pour la Russie » pour contrer ce qu’il appelle la « propagande américaine » publiée ailleurs. Il a également reconnu que son équipe comprenait depuis quatre ans Yevgeny Palcev, un résident russe de Slovaquie ayant des liens avec les médias d’État de Moscou, qui écrivait sous un pseudonyme des articles farouchement pro-Kremlin pour le site Web.

Ils se sont séparés en 2018. « Nous aimions la Russie, mais pas comme ça. Pas tant que ça », se souvient Supko.

Il a dit qu’il connaissait Garbar depuis 30 ans et a insisté sur le fait que son vieil ami n’écrivait que des articles occasionnels sur la Chine. Les officiels disent le contraire. « Il était très impliqué dans la rédaction d’articles sur beaucoup d’autres sujets que la Chine » et dans la diffusion de « récits de propagande russes classiques », a déclaré M. Nad, ministre slovaque de la défense.

Miroslava Sawiris, experte en désinformation et conseillère auprès du Conseil de sécurité du gouvernement slovaque, a déclaré que le site Main News était « assez sophistiqué et ne se contentait pas de débiter des absurdités ». Selon elle, les articles « ouvertement pro-Kremlin » représentent environ 20 % du contenu, mais ils ont atteint une portée et une influence inhabituelles en raison de la popularité du site.

Ces dernières années, avec la montée de l’extrême droite en Europe, Main News est devenu ce que Matej Kendrik, directeur du Strategic Policy Institute, un groupe de recherche slovaque, a décrit comme « l’hégémon » de la « famille médiatique des informations alternatives et des théories du complot. »

Il a été particulièrement influent, par exemple, en alimentant une opposition féroce au début de cette année à une proposition de pacte de défense entre la Slovaquie et les États-Unis. Le pacte, qui a finalement été approuvé par le Parlement slovaque peu avant l’invasion de l’Ukraine par la Russie, a « activé tous les acteurs pro-russes » dans une « réaction anti-Amérique massive », a déclaré Michal Trnka, directeur général de Gerulata Technologies, une société de Bratislava spécialisée dans l’analyse de données.

Comme beaucoup d’autres médias favorables à la Russie, Main News a été déstabilisé par l’assaut de Poutine contre l’Ukraine et a lutté pendant plusieurs jours pour l’expliquer. M. Supko a déclaré que lui et son équipe avaient décidé que la Russie devait être critiquée tout comme « nous avons critiqué les guerres impérialistes des États-Unis », mais leur site avait déjà été fermé.

Dans la vidéo de sa rencontre avec l’espion russe, Garbar explique que trouver des personnes utiles pour travailler pour Moscou pourrait être difficile parce que ceux qui soutiennent la Russie ont tendance à être des types marginaux sans réelle influence ou accès à l’information.

« Il y a beaucoup de gens qui sont pro-russes, mais ils ne sont pas pertinents », avertit Garbar à Solomasov. « Ils ne vous donneront rien. »

L’oncle de Garbar a déclaré qu’il était mystifié par le fait que son neveu, qui a toujours été fasciné par la culture américaine, en particulier par les groupes de heavy metal comme Metallica, se mêlerait un jour à la Russie. « Toute cette histoire de Russie est très étrange. Il a dû se retrouver dans un environnement où il s’est passé quelque chose », a-t-il déclaré.

Sawiris, l’experte du gouvernement en matière de désinformation, a déclaré qu’elle ne savait pas ce qui était arrivé à Garbar mais s’inquiète du fait qu' »il n’y a pas de limite à l’impact que la propagande peut avoir sur l’esprit humain, comme nous le voyons maintenant en Russie. » Depuis que la Russie a envahi l’Ukraine, a-t-elle ajouté, « le rideau est maintenant tombé et beaucoup de choses sont devenues évidentes. »

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