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La destruction du plus grand avion du monde, symbole cher à l’Ukraine, a suscité une vague de chagrin.

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Le jour où la guerre a éclaté, l’un des pilotes les plus décorés d’Ukraine est monté sur le balcon de sa maison de trois étages pour regarder la bataille qui faisait rage à l’aéroport voisin.

De là où il se trouvait, le pilote, Oleksandr Halunenko, pouvait voir les explosions et ressentir les frissons. Les Russes envahissaient son pays, et il était inquiet pour quelque chose qui lui tenait à cœur.

Mriya.

L’avion.

Dans un hangar à quelques kilomètres de là repose le plus grand avion du monde, si particulier qu’un seul a été construit. Il s’appelle Mriya, prononcé Mer-EE-ah, ce qui signifie « le rêve » en ukrainien. Avec ses six moteurs à réaction, ses deux ailerons arrière et une envergure presque aussi longue qu’un terrain de football, le Mriya transportait des quantités gargantuesques de marchandises à travers le monde, hypnotisant les foules partout où il atterrissait. Selon les passionnés d’aviation, c’était un avion célèbre et très apprécié. Il était également un symbole chéri de l’Ukraine.

Halunenko était le premier pilote de Mriya et l’aimait comme un enfant. Il a transformé sa maison en un sanctuaire du Mriya – des photos, des peintures et des modèles de l’avion sont accrochés dans chaque pièce.

Mais ce matin-là, il a eu un sentiment terrible.

« J’ai vu tant de bombes et tant de fumée », a-t-il dit. « Je savais que Mriya ne pourrait pas survivre. »

Oleksandr Halunenko avec une réplique de Mriya et du vaisseau spatial réutilisable soviétique Bourane à son domicile de Bucha, en Ukraine, le lundi 18 avril 2022. Halunenko a été le premier pilote du Mriya, le plus grand avion du monde et un symbole chéri de l’Ukraine, qui a été détruit lors d’une bataille cruciale au début de la guerre. (Daniel Berehulak/The New York Times)

La guerre en Ukraine, qui n’a même pas deux mois, a déjà détruit tant de choses : des milliers de vies, des familles entières, le bonheur et la sécurité d’innombrables personnes.

Mais elle a également détruit des biens matériels qui ont une grande signification – des maisons réduites en cendres, des supermarchés qui alimentaient des communautés détruits par les bombardements, des jouets et des biens précieux brûlés au point d’être méconnaissables.

Dans le cas du Mriya, qui a été directement touché lors de la bataille cruciale de cet aéroport, les dommages subis par l’avion ont suscité un incroyable élan de ce que l’on ne peut décrire que comme du chagrin. Dans le monde entier, des passionnés d’avions au cœur brisé se font tatouer le Mriya. Une triste caricature a circulé, avec des larmes coulant des yeux de Mriya.

Mais il n’y a peut-être personne d’aussi brisé qu’Halunenko, qui vient d’une génération dans laquelle les émotions ne sont pas si facilement partagées.

« Si je n’étais pas un homme », a-t-il dit, « je pleurerais ».

Halunenko, 76 ans, est un enfant de la guerre froide. Son père était un capitaine de l’armée russe, sa mère un paysan ukrainien. Tous deux sont morts quand il était jeune.

Dans un pensionnat du sud-est de l’Ukraine, il prend des cours de pilotage et découvre qu’il a un don. Il est devenu pilote de chasse de MiG-21, puis pilote d’essai soviétique d’élite. Il a piloté toutes sortes d’appareils, des nouveaux avions de chasse élégants aux puissants cargos, mais rien d’aussi grandiose que ce qu’il allait bientôt piloter.

Dans les années 1980, les dirigeants soviétiques étaient impatients de revenir dans la course à l’espace. Les ingénieurs ont conçu un vaisseau spatial réutilisable appelé Bourane qui ressemblait à la navette spatiale américaine.

Mais les composants étaient dispersés un peu partout – la navette était construite à Moscou, les fusées étaient fabriquées à des centaines de kilomètres de là, et la rampe de lancement se trouvait au Kazakhstan. Le seul moyen possible de tout rassembler au même endroit était de faire voler la navette et les fusées à l’arrière d’un avion, un très gros avion.

Oleksandr Halunenko, le premier pilote de Mriya, examine les dommages subis par le plus grand avion cargo du monde à l’aérodrome Antonov d’Hostomel, près de Kiev, en Ukraine, le dimanche 17 avril 2022. Le Mriya a été détruit lors d’une bataille cruciale au début de la guerre. (Daniel Berehulak/The New York Times)

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C’est ainsi qu’est né le Mriya, dans l’usine de production de la compagnie d’aviation Antonov à Kiev, la capitale de l’Ukraine. Il a effectué son premier vol en 1988, Halunenko aux commandes.

Avec une longueur de 276 pieds et une hauteur de six étages, l’avion, désigné AN-225, était plus grand que tout autre dans le ciel. Il était doté de 32 roues d’atterrissage et d’une envergure de 290 pieds. Son poids maximal au décollage était de 1,4 million de livres, bien plus qu’un 747 à pleine charge. Son nez se relevait pour que de gros objets, comme des pales de turbine ou des jets encore plus petits, puissent être glissés dans son ventre caverneux.

Il y a différentes façons de mesurer la taille, mais les experts ont dit que Mriya était plus long et plus lourd que d’autres avions géants.

« L’AN-225 était absolument le plus grand avion jamais construit, de quelque type que ce soit, pour quelque usage que ce soit », a déclaré Shea Oakley, historien de l’aviation dans le New Jersey. « Les gens venaient voir cet avion partout où il volait, juste pour s’émerveiller de la taille de l’engin ».

Halunenko, dont la barbe blanche grisonnante le fait ressembler à un Ernest Hemingway sur le tard, a souri en se rappelant un spectacle aérien dans l’Oklahoma il y a plus de 30 ans.

« Il faut beaucoup de choses pour impressionner les Américains », a-t-il dit. « Mais je n’oublierai jamais les foules qui faisaient la queue pour nous voir.

« Et personne ne savait où était Kiev », a-t-il dit en riant.

Le Mriya n’était pas facile à piloter, surtout avec une navette spatiale attachée à son dos. Il tournait dans de grands arcs – Halunenko tenait ses bras tendus comme des ailes et se balançait d’un côté à l’autre. Au sol, il était difficile de s’amarrer.

Après l’effondrement de l’Union soviétique en 1991, le programme de navette a sombré avec elle. Mriya a été transformé en un gigantesque cheval de trait volant. Il a transporté des générateurs, de vastes pièces de verre, de stupéfiantes quantités de fournitures médicales et même des chars de combat.

Et les Ukrainiens ont continué à le bricoler. En 2001, Halunenko a battu d’autres records d’aviation, notamment celui de la plus lourde charge (253,8 tonnes) jamais soulevée dans les airs. L’avion détient également le record du monde de transport de la plus longue pièce de fret aérien – une pale de turbine de 138 pieds – et celui de l’exposition d’art la plus haute en altitude.

En 2004, Halunenko, qui a reçu la célèbre médaille de héros de l’Ukraine, a pris sa retraite en tant que pilote. Mais Mriya a continué. Au cours des deux dernières années, il a effectué des centaines de vols, souvent remplis de matériel COVID-19. Lors d’un voyage en Pologne, 80 000 personnes ont suivi l’atterrissage en livestream. Avec une nouvelle peinture, le jaune et le bleu du drapeau ukrainien, Mriya était l’ambassadeur ailé de l’Ukraine dans le monde.

Sa dernière mission a eu lieu le 2 février, avec la livraison de kits de test COVID de la Chine vers l’Europe avant de retourner à sa base à Hostomel, a déclaré Dmytro Antonov, l’un de ses derniers pilotes.

« Il était en excellente forme opérationnelle », a-t-il déclaré. « Nous nous attendions à ce qu’il dure au moins 15 à 25 ans de plus ».

À l’approche de la guerre, les responsables du renseignement américain ont averti l’Ukraine que les Russes prévoyaient de s’emparer de l’aéroport d’Hostomel, non loin de Kiev. Hostomel possède une longue piste d’atterrissage que les Russes voulaient utiliser pour faire venir des milliers de soldats.

Les propriétaires de Mriya ont envisagé de déplacer l’avion vers un endroit plus sûr, a déclaré Antonov, mais cela ne s’est jamais produit. Les responsables de la compagnie ont refusé de commenter la décision, disant qu’elle faisait l’objet d’une enquête.

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A 6h30 du matin, le 24 février, le jour où la guerre a commencé, des missiles russes ont percuté une base de la garde nationale près de l’aéroport d’Hostomel. Quelques heures plus tard, des hélicoptères russes ont bombardé l’aéroport avec d’autres missiles qui ont touché les hangars où le Mriya et d’autres avions étaient entreposés, selon les soldats ukrainiens.

Une pièce, le lundi 18 avril 2022, dans la maison à Bucha, en Ukraine, d’Oleksandr Halunenko, le premier pilote du Mriya, le plus grand avion du monde et un symbole cher à l’Ukraine qui a été détruit dans une bataille cruciale au début de la guerre. Halunenko a transformé sa maison en un sanctuaire dédié à son avion bien-aimé. (Daniel Berehulak/The New York Times)

« Mais nous ne savions pas que Mriya était encore là », a déclaré le sergent Stanislav Petriakov, un soldat à l’aéroport. « Nous pensions que Mriya avait été déplacé. »

Une bataille rangée a éclaté, mais les Ukrainiens ont rapidement manqué de munitions et se sont retirés dans une forêt.

La manière dont Mriya a été détruite n’est pas claire. Les soldats ukrainiens ont déclaré qu’ils avaient intentionnellement bombardé la piste pour empêcher les Russes de l’utiliser. Les Ukrainiens ont déclaré que ce ne sont pas leurs obus qui ont touché Mriya, dont le hangar se trouve à environ 700 mètres de la piste. Lorsqu’on lui a demandé qui, selon lui, avait touché l’avion, le pilote Antonov a répondu : « Personne ne sait ».

Pendant le mois suivant, alors que les Russes occupaient et brutalisaient Bucha, où Halunenko vit depuis plus de 20 ans, le vieux pilote a tenu bon. Il a fait la leçon aux jeunes soldats russes qui ont fouillé sa maison pour qu’ils ne pointent pas leurs armes sur lui, et parfois, il a défié leurs ordres de rester à l’intérieur.

Mais il ne pouvait pas s’empêcher de penser à Mriya.

« Elle est comme mon enfant, » dit-il. « Je lui ai appris à voler. »

Quand les Russes sont finalement partis à la fin du mois de mars, Halunenko est resté loin de l’aéroport. Jusqu’au dimanche soir.

C’est à ce moment-là qu’il est passé devant des camions brûlés, et avec ses chaussures écrasant des morceaux de métal et de verre, il a traversé un champ de bataille de débris vers l’avion.

Oleksandr Halunenko se souvient des vols précédents sur le Mriya avec sa femme, Olha, dans leur maison à Bucha, en Ukraine, le lundi 18 avril 2022. Halunenko a été le premier pilote du Mriya, le plus grand avion du monde et un symbole cher à l’Ukraine, qui a été détruit lors d’une bataille cruciale au début de la guerre. (Daniel Berehulak/The New York Times)

Il s’est approché lentement de l’avion.

C’était un fuselage mutilé avec un énorme trou arraché en son milieu, un cône de nez tranché par des éclats d’obus, une aile déchirée et son fauteuil de capitaine perdu dans un enchevêtrement de métal noirci et de cendres.

Halunenko se tenait simplement là, son visage étant un écran vide.

Sa femme, Olha, qui était venue pour le soutenir, a chuchoté : « Oleksandr est un pilote. Pour l’instant, il ne fait que traiter l’information. Plus tard, les émotions vont le frapper. »

Après avoir fait le tour de l’avion, il a posé sa main sur l’un des moteurs brûlés et a baissé la tête.

« Nous avions espéré qu’elle était réparable », a-t-il dit. « Mais maintenant nous réalisons que nous lui disons au revoir. »

Tout n’est peut-être pas perdu, cependant. Le gouvernement ukrainien, conscient de la puissance du symbolisme de Mriya, a promis de la reconstruire avec les réparations de guerre qu’il espère arracher à la Russie.

Inconnu de beaucoup, il y a un deuxième fuselage de Mriya à moitié terminé. Le plan, a déclaré Yuriy Husyev, directeur général d’Ukroboronprom, la société d’État qui dirige Antonov, était d’utiliser ce fuselage ainsi que des pièces récupérées de l’ancien Mriya pour « construire un nouveau rêve ».

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