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La faim et les coupures de courant ne sont que le début d’une crise des économies émergentes

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La faim et les coupures de courant ne sont que le début d’une crise des économies émergentes

Une série de chocs s’accumule, sans commune mesure avec ce que les marchés émergents ont dû affronter depuis les années 1990, lorsqu’une série de crises successives a fait sombrer les économies et renversé les gouvernements.

Les turbulences déclenchées par la hausse des prix des denrées alimentaires et de l’énergie touchent déjà des pays comme le Sri Lanka, l’Égypte, la Tunisie et le Pérou. Elle risque de se transformer en une débâcle plus large de la dette et en une nouvelle menace pour la fragile reprise de l’économie mondiale après la pandémie.

Le danger est aggravé par la campagne de resserrement monétaire la plus agressive que la Réserve fédérale ait entreprise depuis deux décennies. La hausse des taux d’intérêt américains entraîne une augmentation du coût du service de la dette pour les pays en développement – juste après qu’ils aient emprunté des milliards pour lutter contre le Covid-19 – et tend à stimuler les sorties de capitaux. Et pour couronner le tout, la dure réalité de la guerre en Europe, qui est à l’origine du dernier choc alimentaire et énergétique, montre peu de signes de fin.

Représentation de Bloomberg Economics sur les pays qui risquent d’avoir une dette élevée et des rendements obligataires en hausse.

Ce cocktail de risques a déjà poussé le Sri Lanka au bord du défaut de paiement sur ses obligations. Selon Bloomberg Economics, une poignée d’autres économies émergentes, du Pakistan à la Tunisie en passant par l’Éthiopie et le Ghana, sont en danger immédiat de suivre le mouvement. Bien entendu, les exportateurs de produits de base du monde en développement devraient bénéficier de la hausse des prix. Pourtant, d’autres problèmes se préparent, avec une nouvelle épidémie de Covid-19 qui bloque des villes clés en Chine, et l’angoisse croissante de voir l’Europe et les États-Unis tomber en récession.

Les principaux responsables de la politique économique mondiale tirent la sonnette d’alarme. Les thèmes dominants des réunions de printemps du Fonds monétaire international et de la Banque mondiale à Washington cette semaine sont le ralentissement de l’économie mondiale et les risques croissants – visibles et invisibles – auxquels sont confrontés les pays en développement.

Ondes sismiques

Dans ses dernières Perspectives de l’économie mondiale, le FMI a comparé l’impact de la guerre à des « vagues sismiques » déferlant sur l’économie mondiale. Il a également mis en garde contre le retour possible sur les marchés émergents du type de « boucle fatale » qui a conduit la Russie à la cessation de paiement en 1998, a contribué à l’arrivée au pouvoir de Vladimir Poutine et a conduit le fonds spéculatif Long Term Capital Management au bord de l’effondrement. La Banque mondiale a revu à la baisse ses prévisions de croissance mondiale et a annoncé la mise en place d’un plan de sauvetage de 170 milliards de dollars – plus important que son plan Covid-19 – pour les pays touchés par la crise.

« Nous pouvons voir le train s’approcher de nous », a déclaré John Lipsky, qui a passé une demi-décennie en tant que numéro 2 du FMI. La combinaison des chocs de l’économie réelle et du resserrement des marchés financiers, dit-il, « va pousser un grand nombre de pays à faible revenu à restructurer leur dette ».

Le plus grand défaut de paiement qui se profile dans les économies émergentes est celui de la Russie, où la décision de Poutine d’envahir l’Ukraine a entraîné des sanctions, un isolement économique et une promesse de payer les dettes uniquement en roubles – ce qui serait probablement considéré comme une violation des engagements, déclenchant des pertes pour les investisseurs.

Néanmoins, le rôle de la Russie en tant qu’agresseur frappé par les sanctions en fait un cas unique. Ce qui signifie que le Sri Lanka, pour l’instant, est à l’avant-garde d’une crise potentiellement plus large.

La monnaie du pays est en baisse de près de 40% cette année. La semaine dernière, il a suspendu les paiements de la dette extérieure, décidant d’utiliser ce qui reste de ses réserves pour couvrir les importations de nourriture et d’énergie plutôt que de payer les investisseurs.

Pour des gens comme Jagath Gunasena, la crise est déjà arrivée. Il a envoyé sa femme et son fils attendre pendant des heures pour remplir la bouteille de gaz de cuisson dont ils ont besoin pour faire fonctionner leur stand de nourriture à Colombo – pour les voir refuser lorsque les réserves sont épuisées. « Au moins, nous avons les restes de notre stand de nourriture à manger », a déclaré Gunasena. « Je ne sais pas comment les autres vont trouver le moyen de cuisiner ou de s’en sortir ».

Ce genre d’incertitude a poussé les manifestants à demander la démission du président Gotabaya Rajapaksa, alors même que son gouvernement tente de négocier une aide avec le FMI et des puissances asiatiques comme la Chine et l’Inde.

Le Sri Lanka est peut-être le premier. Mais il n’est pas le seul. Quelque 13 pays émergents ont des obligations qui se négocient au moins 1 000 points de base au-dessus des obligations du Trésor américain, contre six il y a un an. Les swaps de défaut de crédit sur la dette des pays en développement se sont envolés au cours des premières semaines de la guerre en Ukraine, témoignant d’une peur croissante du défaut de paiement – et bien qu’ils se soient repliés depuis, ils dépassent encore de quelque 90 points de base la moyenne de l’année dernière.

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Bloomberg Economics, qui tient des tableaux de bord des risques de construction pour les pays émergents, place la Turquie et l’Égypte en tête de la liste des principaux marchés émergents exposés aux « retombées économiques et financières » de la guerre en Ukraine. Et il classe la Tunisie, l’Éthiopie, le Pakistan, le Ghana et le Salvador – avec des stocks de dette importants et des coûts d’emprunt qui ont augmenté de plus de 700 points de base depuis 2019 – parmi les pays en danger immédiat de ne pas pouvoir rembourser leurs dettes.

Les risques pour les marchés en 2022.

Un début d’émergence

L’impact direct d’un défaut de paiement dans cinq pays comme ceux-ci sur l’économie mondiale serait faible, mais les crises dans le monde en développement ont l’habitude de se propager bien au-delà de leur point de départ. « Dans une cascade d’événements de crédit sur les marchés émergents, l’impact négatif de l’ensemble pourrait être plus important que la somme des parties », a écrit Ziad Daoud, économiste en chef de Bloomberg Economics pour les marchés émergents.

La Banque mondiale estime que 60 % des pays à faible revenu sont déjà en situation de surendettement ou risquent de l’être. Jusqu’à présent, les problèmes se produisent dans des endroits « hors de l’écran radar » auxquels les investisseurs ne prêtent pas beaucoup d’attention, a déclaré l’économiste en chef de la Banque, Carmen Reinhart.

Cela ne signifie pas qu’il en sera toujours ainsi. Mme Reinhart a cité l’exemple de LTCM, qui a été renfloué en 1998 en raison de pertes en Russie et sur d’autres marchés émergents. « Cela n’était pas nécessairement sur l’écran radar de quiconque », a-t-elle déclaré. « Ces choses commencent à faire surface. Les expositions sont opaques ».

Partout dans le monde émergent, les gouvernements ont intensifié leurs emprunts pour amortir l’impact de la pandémie. Le coût du service de ces dettes augmente « de façon vertigineuse », selon le FMI.

Selon le FMI, un montant record de cette dette est désormais détenu dans les bilans des banques locales des économies émergentes, ce qui augmente le risque d’une boucle de rétroaction dans laquelle les banques sont contraintes de réduire leurs prêts à mesure que les économies ralentissent et que la valeur des obligations d’État qu’elles détiennent chute. Ce qui, à son tour, pourrait conduire au type de « boucle fatale » économique qui a conduit la Russie à faire défaut en 1998 et l’Argentine à un sort similaire quelques années plus tard.

Un désastre

L’augmentation des coûts d’emprunt risque de s’accentuer encore, car les efforts de la Fed pour combattre l’inflation dans le pays entraînent une hausse des taux d’intérêt sur les bons du Trésor américain, la référence pour de nombreuses économies en développement. Les banques centrales de la plupart des pays émergents relèvent également leurs propres taux directeurs en raison de la flambée des prix.

Jim O’Neill, l’ancien économiste de Goldman Sachs qui a inventé le terme BRIC au début des années 2000 pour décrire les marchés émergents à croissance rapide du Brésil, de la Russie, de l’Inde et de la Chine, a déclaré que l’environnement actuel est le plus incertain qu’il ait vu depuis qu’il a commencé sa carrière dans la finance au début des années 1980. « Si le risque d’inflation persiste et que les banques centrales doivent resserrer leur politique, pour certains marchés émergents, ce sera une catastrophe », a-t-il déclaré.

Un signe des problèmes à venir est l’allongement de la liste des pays en pourparlers de sauvetage avec le FMI.

Outre le Sri Lanka, cette liste comprend des pays qui connaissent des problèmes similaires de balance des paiements, comme l’Égypte et la Tunisie, où les prix des denrées alimentaires ont contribué à un changement de régime il y a tout juste dix ans. Et le Pakistan, où l’inflation élevée et les tensions géopolitiques se sont combinées pour renverser le premier ministre Imran Khan ce mois-ci – et où le gouvernement coupe l’électricité aux ménages et à l’industrie parce qu’il n’a pas les moyens d’acheter du charbon ou du gaz naturel à l’étranger pour alimenter ses centrales électriques.

En Tunisie, berceau des soulèvements du printemps arabe de 2011, un gouvernement à court d’argent a augmenté les prix du carburant au moins 4 fois au cours des 13 derniers mois. Le tourisme s’est tari, et les pénuries s’étendent au point que les vendeurs du marché plaisantent en disant qu’il est plus facile d’acheter de la marijuana que de la farine.

Représentation par Bloomberg Economic des marchés émergents vulnérables aux retombées de la guerre en Ukraine.

Raed, un boulanger de 26 ans, a déclaré qu’il ne peut pas obtenir suffisamment de farine sur le marché noir à des prix bien supérieurs au prix officiel subventionné pour garder son magasin ouvert. « La situation est très mauvaise », dit-il. Il a donc décidé qu’une fois le mois sacré du Ramadan terminé, il rejoindra les légions de migrants qui tentent leur chance ailleurs.

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Dans l’Égypte voisine, le plus grand importateur de blé au monde, la disparition du marché des approvisionnements en provenance de Russie et d’Ukraine a frappé fort. Le mois dernier, la banque centrale a laissé la monnaie s’affaiblir de plus de 15 % en quelques heures et a augmenté son taux de référence pour la première fois en cinq ans, dans un contexte de fuite de devises fortes. Le président Abdel-Fattah El-Sisi a exhorté la population à se contenter de repas moins copieux lors de la rupture du jeûne du ramadan.

Le gouvernement « nous demande de rationner notre consommation, mais nous l’avons déjà fait », a déclaré Ezzat Mohamed, qui vit dans la province rurale de Qalyubiya, où les magasins ont commencé à offrir de la nourriture à crédit.

Bien sûr, de nombreux pays en développement vendent plus de produits de base qu’ils n’en achètent et profitent de la hausse des prix. Cette hausse est généralement une aubaine dans des régions comme l’Amérique latine, par exemple – où le real brésilien est la devise la plus performante du monde cette année, et où les exportations du Chili en mars ont augmenté de plus de 20 % par rapport à l’année précédente.

Des squelettes dans le placard

Robin Brooks, économiste en chef à l’Institut de la finance internationale, prévoit que les retombées de la guerre en Ukraine seront largement limitées aux importateurs de denrées alimentaires et d’énergie.

Les crises succèdent souvent aux booms – et ces derniers n’ont pas été nombreux dans un monde émergent qui a été malmené depuis Covid-19, souligne Brooks. En revanche, les crises des années 1990 ont éclaté dans des économies où les capitaux avaient afflué, et leur départ brutal a révélé des failles dans les bilans des entreprises. Même si les risques augmentent en raison d’une Fed de plus en plus agressive, « je ne suis pas aussi inquiet que d’autres au sujet des squelettes dans le placard », a-t-il déclaré.

Mais si ce contexte de pandémie rend les pays émergents moins vulnérables aux sorties de capitaux, c’est le contraire qui est vrai en ce qui concerne les tensions sociales.

C’est l’une des raisons pour lesquelles il est difficile de ne pas voir quelque chose de plus large dans la tourmente politique et économique qui commence à toucher les coins les plus pauvres de l’économie mondiale. Oxfam prévient que plus d’un quart de milliard de personnes pourraient basculer dans l’extrême pauvreté cette année.

Les exportateurs de produits de base d’Amérique latine ne sont pas à l’abri de l’agitation politique – le Pérou, qui affiche l’un des taux de mortalité dus au Covid les plus élevés au monde, a été secoué par des semaines de manifestations violentes – ni même d’un affaiblissement de leur position extérieure.

La balance des comptes courants du Pérou est passée d’un excédent de 0,8 % du PIB à la fin de 2020 à un déficit de 2,8 % un an plus tard. Dans les pays voisins, la Colombie et le Chili, les déficits se sont creusés pour atteindre respectivement environ 6 % et 7 % du PIB au dernier trimestre de l’année dernière.

Les investisseurs étrangers détiennent également une majorité de la dette souveraine de ces pays, qui a gonflé de 10 à 15 points de pourcentage du PIB au cours des deux dernières années, a souligné Gavekal Research dans une note récente. « Les prix des actifs des marchés émergents – y compris ceux des exportateurs de matières premières – pourraient être beaucoup plus vulnérables aux fluctuations de l’environnement extérieur que ne le pensent actuellement les investisseurs », ont écrit ses économistes.

Au Brésil, à moins de six mois des élections présidentielles, les sondages d’opinion montrent que 75% de la population rend le gouvernement du président Jair Bolsonaro responsable de la flambée du coût de la vie.

Bien que la banque centrale du pays soit engagée depuis plusieurs mois dans une campagne agressive de resserrement monétaire, le taux d’inflation du Brésil était encore de 11,3 % en mars. Le problème est que, comme dans de nombreuses régions du monde, les prix se nourrissent les uns des autres et que l’augmentation du prix du carburant rend la nourriture plus chère aussi, a déclaré Thais Zara, économiste chez LCA Consultores à Sao Paulo.

Bolsonaro utilise la manne des matières premières pour étendre l’aide en espèces aux pauvres avant les élections et a injecté 32 milliards de dollars de crédit dans l’économie.

Mais sur les marchés de Rio de Janeiro, l’anxiété quant à ce qui nous attend reste réelle. Maria Conceicao a fait le plein de poisson pour sa famille avant les célébrations de Pâques du week-end dernier. « Nous allons célébrer avec du poisson maintenant, mais nous en aurons moins plus tard », a-t-elle déclaré. Car pour Conceicao, comme pour des millions d’autres personnes dans le monde en développement, la triste réalité est la suivante : « Chaque mois est pire. »