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La Russie bat en retraite de Kiev, cherchant à se regrouper après avoir été battue.

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La Russie bat en retraite de Kiev, cherchant à se regrouper après avoir été battue.

Les forces russes qui avaient l’intention d’écraser Kiev, en Ukraine, au début de la guerre avec des chars et de l’artillerie ont battu en retraite sous le feu d’un large front samedi, laissant derrière elles des soldats morts et des véhicules brûlés, selon des témoins, des officiels ukrainiens, des images satellites et des analystes militaires.

Ce retrait laisse entrevoir la possibilité d’un tournant majeur dans cette guerre de six semaines : l’effondrement, du moins pour l’instant, de la tentative initiale de la Russie de s’emparer de Kiev, la capitale ukrainienne, et la fin de ses espoirs de soumettre rapidement la nation.

Moscou a décrit le retrait comme un mouvement tactique pour regrouper et repositionner ses forces en vue d’une poussée majeure dans la région de Donbas, dans l’est de l’Ukraine. Bien que les premières indications montrent que l’armée suit ce plan, les analystes affirment que cela ne peut masquer l’ampleur de la défaite.

« L’opération russe initiale a été un échec, et l’un de ses objectifs centraux – la prise de Kiev – s’est avéré impossible à atteindre pour les forces russes », a déclaré samedi Michael Kofman, directeur des études russes à CNA, un institut de recherche d’Arlington, en Virginie.

Ailleurs en Ukraine, les attaques russes se poursuivent sans relâche, et le Pentagone a averti que les formations près de Kiev pourraient se repositionner pour de nouveaux assauts.

Dans le sud, un convoi d’aide organisé par le Comité international de la Croix-Rouge, qui s’était arrêté en route pour apporter un peu de secours à la ville assiégée de Mariupol, s’est remis en route. L’espoir, maintes fois contrarié par les bombardements russes, était d’apporter des fournitures d’urgence aux habitants pris au piège et d’évacuer des centaines de personnes qui ont enduré des semaines de bombardements ayant entraîné des pénuries de nourriture et d’eau.

Dans les villes de banlieue au nord de Kiev, l’armée ukrainienne avançait dans un tableau de destruction, avec des dizaines de chars accidentés dans les rues, des dégâts considérables aux bâtiments et des corps de civils non ramassés. Kiev et ses environs, qui avaient résonné de tirs d’artillerie et de coups de feu pendant des semaines, étaient devenus silencieux.

Les militaires ukrainiens sont entrés samedi dans Bucha, une ville clé sur la rive ouest du fleuve Dniepr – qui divise Kiev – quelques jours après que les forces russes l’aient mise à sac sur leur chemin.

« Ils sont allés d’appartement en appartement récupérer des téléviseurs et des ordinateurs, les ont chargés sur leurs chars et sont partis », a déclaré Svetlana Semenova, une retraitée, à propos du départ des Russes, qu’elle a décrit comme chaotique. « Ils sont partis à la hâte ».

Quelques dizaines de personnes qui vivaient principalement dans des sous-sols depuis un mois sont sorties en titubant pour récupérer de la nourriture – des sacs de pommes de terre et du pain – apportée par les soldats ukrainiens.

Elena Shur, 43 ans, comptable pour la compagnie aérienne nationale ukrainienne, a déclaré que le premier signe de l’armée ukrainienne est apparu vendredi, lorsqu’une voiture civile transportant des soldats a traversé la ville en brandissant le drapeau du pays.

« Nous avons vu des gens dans la rue, et des soldats », a déclaré Shur. « J’ai pleuré. »

Les reporters ont compté les corps de six civils dans les rues et sur les trottoirs de Bucha. Les circonstances de leur mort n’étaient pas claires, mais l’emballage jeté d’une ration militaire russe gisait à côté d’un homme qui avait reçu une balle dans la tête.

Alors que des photos de victimes à Bucha sont apparues, un conseiller principal du président ukrainien a déclaré samedi que certains des morts portant des vêtements civils semblaient avoir été ligotés et exécutés.

« Les corps de personnes aux mains liées, qui ont été abattues par des soldats, gisent dans les rues », a déclaré le conseiller, Mykhailo Podolyak, sur Twitter. « Ces personnes n’étaient pas dans l’armée. Elles n’avaient pas d’armes. Elles ne représentaient aucune menace. » Il a inclus une image d’une scène, photographiée par l’Agence France-Presse, montrant trois corps sur le bord d’une route, l’un d’eux ayant apparemment les mains attachées derrière le dos. Le New York Times n’a pas pu vérifier de manière indépendante l’affirmation de Podolyak selon laquelle les personnes avaient été exécutées.

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La ville a été le site d’une importante embuscade ukrainienne contre une colonne blindée russe dans les premiers jours de la guerre, et une rue a été bloquée par des dizaines de chars et de camions incinérés.

Malgré ce revers, les Russes ont capturé Bucha et l’ont gardé pendant environ un mois. Ils ont exécuté une demi-douzaine de membres de la Force de défense territoriale – une armée de volontaires que de nombreux Ukrainiens ont rejointe au début de la guerre – laissant les corps dans une partie de la ville fortement minée, a déclaré Varvara Kaminskaya, 69 ans.

Les Ukrainiens ont avancé d’au moins 15 miles supplémentaires au nord-ouest de Bucha, où ils font désormais flotter des drapeaux ukrainiens sur les anciens postes de contrôle russes.

Après l’échec de leur assaut initial sur la capitale, l’armée russe s’est retranchée dans des positions défensives à l’extérieur de Kiev, ce qui suggère l’intention de maintenir une ligne de front près de la ville. Dans une guerre d’artillerie, les tranchées offrent aux soldats les meilleures chances de survie.

Celles-ci ont été abandonnées dans et autour de Bucha samedi. À l’extrémité nord de la ville se trouvaient les bermes abandonnées qui avaient abrité les emplacements d’artillerie russes, entourées de boîtes vertes et de centaines de caisses d’obus vides.

« Selon nos informations, ils s’enfuient de toutes les zones autour de Kiev », a déclaré le Sergent Ihor Zaichuk, commandant de la 1ère compagnie du 2ème bataillon Azov de l’armée ukrainienne, qui a combattu à Bucha.

« Ils peuvent dire sur leurs propres chaînes de télévision, s’ils le veulent, qu’ils sont la deuxième armée la plus puissante du monde », a-t-il ajouté. « Mais ils ne le sont plus ».

Il a cependant averti que les Russes pourraient revenir. « Seuls leurs commandants savent s’ils vont être rééquipés et revenir. » Alors même que les voitures font la queue sur certaines routes pour retourner à Kiev, des ouvriers construisent de nouvelles défenses avec de lourds rondins de bois.

Sur la rive est du Dniepr, les forces ukrainiennes progressent dans des villages situés à des dizaines de kilomètres de la capitale, selon un officier de renseignement du SBU, le service de renseignement intérieur ukrainien, qui a refusé d’être identifié pour des raisons de sécurité.

Selon les analystes, la décision déclarée de Moscou de recentrer son armée sur le Donbas, dans l’est de l’Ukraine, est probablement exacte, mais surtout parce qu’elle n’avait guère le choix.

« Les Russes ajustent leurs objectifs à la réalité », a déclaré samedi Lawrence Freedman, professeur émérite d’études sur la guerre au King’s College de Londres. « Je pense qu’ils savent qu’ils sont en difficulté, donc je ne pense pas que ce soit une ruse de dire qu’ils se concentrent sur le Donbas, car en réalité c’est tout ce qu’ils peuvent faire. »

Kofman, l’expert de l’armée russe, a déclaré que l’armée russe avait perdu environ 2 000 pièces d’équipement qui ont été détruites, capturées ou abandonnées, dont environ 350 chars.

En se retirant, les Russes ont laissé des mines et des pièges derrière eux dans le but de ralentir la poursuite des Ukrainiens, selon des officiers ukrainiens dans différentes villes. Dans la banlieue d’Irpin, que les Ukrainiens avaient repris avant Bucha, les opérations de déminage battaient leur plein samedi. Certains corps de civils avaient été piégés pour tuer les secouristes, ont indiqué des responsables ukrainiens.

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Un groupe d’ingénieurs militaires, vêtus d’une épaisse armure bleue en Kevlar, avait attaché une corde à un corps. Ils ont tiré dessus pour voir si le mouvement pouvait déclencher des pièges. Cependant, en fin de journée, le corps est resté sur place, les ingénieurs ne parvenant apparemment pas à déterminer s’il était possible de le récupérer en toute sécurité.

Dans le village de Dmytrivka, à l’ouest de la capitale, il y avait des signes d’une retraite russe précipitée d’une scène de carnage. Sur une route forestière menant à la sortie du village, neuf chars et véhicules blindés sont détruits et éventrés par le feu, vestiges d’une bataille de chars trois jours plus tôt. Les tourelles et les canons lourds de deux chars ont été jetés sur le côté. À l’intérieur d’un véhicule blindé de transport de troupes, les restes humains brûlés d’hommes étaient visibles.

Valentina Yatsevich, 58 ans, une villageoise passant devant les épaves pour se rendre chez elle, a déclaré : « Ils ne sont pas partis, ils ont été détruits. »

En Russie, la retraite a semé la consternation parmi les partisans de la guerre, la télévision d’État ayant précédemment fait naître l’espoir que les militaires russes prendraient Kiev.

Semyon Pegov, un blogueur de guerre populaire pro-Kremlin intégré aux troupes russes, a publié samedi une vidéo sur l’application de messagerie sociale Telegram décrivant le mouvement comme « un retrait, pas une fuite ».

Le retrait a été rendu nécessaire, dit-il, par l’étirement des lignes d’approvisionnement de la Russie et la menace de nouvelles pertes alors que ses troupes tentent de survivre dans des conditions de terrain face à un ennemi bien mieux approvisionné et fortifié.

Il s’agissait d’un effort, reflété par d’autres médias pro-Kremlin, pour expliquer pourquoi la Russie semblait avoir fortement réduit ses objectifs de guerre ces derniers jours, après avoir subi des pertes douloureuses dans les combats pour la banlieue de Kiev.

Les partisans de la ligne dure russe qui appellent à un assaut sur Kiev ont vu ce recul comme une déception. « Je ne sais pas pourquoi cette décision a été prise », a écrit sur Telegram Aleksander Kots, correspondant de guerre pour le tabloïd russe Komsomolskaya Pravda. « La guerre ne fait que commencer. Nous découvrirons plus tard qui avait raison et qui était en faute. »

Le Kremlin a maintenu sa défiance alors que la télévision d’État a diffusé une interview de Dmitry Peskov, porte-parole du président russe Vladimir Poutine, caractérisant les États-Unis comme étant à l’origine des maux de l’Europe. Il s’est dit confiant que les pays européens renouvelleraient leurs relations avec la Russie une fois qu’ils auraient « dégrisé un peu du bourbon américain ».

En Lituanie, le président Gitanas Nauseda a annoncé que son pays n’importerait plus de gaz russe à partir de ce mois-ci. « Si nous pouvons le faire, le reste de l’Europe peut le faire aussi », a-t-il écrit sur Twitter. L’Union européenne cherche des moyens de réduire la dépendance de l’Europe au pétrole et au gaz russes.

Dans d’autres développements samedi, le Pape François, en visite dans la nation insulaire méditerranéenne de Malte, s’est rapproché plus qu’il ne l’avait fait auparavant de la responsabilité de Poutine dans la guerre en Ukraine. Dans un discours prononcé devant des dignitaires et des fonctionnaires maltais, le pape a reproché à un « potentat, tristement pris dans des revendications anachroniques d’intérêts nationalistes » de projeter « les ombres sombres de la guerre » depuis l’est de l’Europe.

François a refusé d’accuser explicitement Poutine ou la Russie d’être l’agresseur pour diverses raisons, notamment les espoirs du Vatican de jouer un rôle dans un éventuel accord de paix. Mais samedi, il a clairement semblé parler de Poutine, qui, selon lui, « provoque et fomente des conflits ».