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La ville ukrainienne d’Avdiivka entre dans la clandestinité alors que la Russie attaque l’est du pays

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Mercredi, Spartak Kyurdzhiev se vantait auprès de ses amis de ne plus se cacher des bombardements lorsqu’une volée de tirs de roquettes a atterri avec une telle intensité à proximité qu’il s’est précipité dans l’école devant laquelle il se trouvait.

« Allons-y ! » Spartak, 16 ans, a crié à ses deux amis, et ils ont couru se mettre à l’abri.

Les habitants d’Avdiivka, dans la région orientale de Donbas en Ukraine, vivent depuis des années dans l’ombre de la lutte contre les séparatistes soutenus par la Russie. Mais le péril auquel ils sont confrontés aujourd’hui, alors que l’armée russe se masse juste à l’extérieur de la ville dans une nouvelle phase de la guerre, potentiellement plus meurtrière, pourrait être bien plus dévastateur.

Avdiivka n’est plus simplement une ville sur les lignes de front du conflit avec les séparatistes, absorbant les volées périodiques d’une guerre larvée de huit ans. Elle constitue désormais un obstacle important aux objectifs militaires de Moscou, se trouvant directement sur le chemin des forces russes qui cherchent à progresser et à prendre le contrôle de l’est du pays.

Les combattants ukrainiens endurcis de la ville sont retranchés dans un vaste système de tranchées de type Première Guerre mondiale et seront difficiles à déloger sans une puissance de feu massive. La capacité d’Avdiivka et des villes similaires du Donbas à repousser les forces russes déterminera si Moscou peut revendiquer une victoire plus étroite après avoir été solidement battu dans le nord. Mais le Kremlin a l’intention d’arracher le territoire oriental au contrôle ukrainien, et les habitants d’Avdiivka et de tout le long de la ligne dite de contact avec le territoire séparatiste ont commencé à avoir un aperçu de ce que l’armée russe leur réserve.

Matviy, 12 ans, s’abrite dans une cave dans le village d’Avdiivka, tenu par les Ukrainiens, juste au nord de Donetsk, tenu par les Russes, le mercredi 20 avril 2022. (Lynsey Addario/The New York Times)

À Avdiivka, les tirs d’artillerie se sont intensifiés, renforcés par des frappes aériennes qui ont détruit cette semaine un supermarché et un magasin d’athlétisme en plein centre de la ville, selon des responsables locaux. Des dizaines de personnes ont été blessées ces dernières semaines, et chaque semaine apporte son lot de morts parmi les civils.

Il y a déjà des signes d’un engagement plus coûteux avec les forces russes. Le seul chirurgien de l’hôpital local, le Dr Mikhail Orlov, a déclaré que les blessures qu’il a dû traiter ces dernières semaines sont plus graves que tout ce qu’il a vu depuis le début du combat séparatiste en 2014. Il a montré un morceau de shrapnel métallique de 30 cm de long provenant d’une roquette qu’il a dit avoir retiré du dos d’une femme le mois dernier. Elle a survécu.

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« Les blessures sont beaucoup plus profondes, avec un traumatisme qui implique des morceaux de masse musculaire arrachés », a-t-il dit.

La vie en ville est misérable. Il n’y a pas de chauffage ni d’eau courante, et l’électricité est au mieux irrégulière. Pas moins de 2 000 personnes ont élu domicile dans les 60 abris anti-bombes de la ville, et beaucoup d’autres ont fui, a déclaré Vitaliy Barabash, chef de l’administration militaire d’Avdiivka. Mais jusqu’à présent, les forces russes n’ont pas encore percé la position défensive ukrainienne, a-t-il ajouté.

« Elles ne peuvent pas franchir les lignes de front et commencent donc simplement à détruire la ville », a déclaré Barabash à propos des forces russes.

Il a comparé le bombardement d’Avdiivka aux premiers jours de l’attaque sur Mariupol, la ville portuaire ukrainienne que les forces russes ont transformée en une ruine carbonisée.

L’histoire est similaire dans tout l’est du pays. Cette semaine, le ministre russe des affaires étrangères a annoncé que les forces de roquettes et d’artillerie de son pays avaient frappé des centaines de cibles militaires, la première salve de cette phase de la guerre du président Vladimir Poutine contre l’Ukraine, qui est sur le point d’entrer dans son troisième mois. De la ville de Kharkiv, au nord, à Mariupol, au sud, les forces russes sont déployées le long d’un front qui s’étend sur près de 300 miles, se préparant à tenter de s’emparer d’un territoire, le Donbas, dont la taille est à peu près celle du New Hampshire.

Le Dr Vitaliy Sytnik tient un morceau de shrapnel retiré du dos d’une femme après un récent bombardement d’artillerie russe dans le village d’Avdiivka, tenu par les Ukrainiens. (Lynsey Addario/The New York Times)

Mercredi, Avdiivka était presque en pleine floraison, avec des pommiers et des cerisiers à fleurs roses et des tulipes dans presque toutes les cours, bien que peu de personnes soient restées pour en profiter. Selon les autorités, il ne reste qu’environ 6 000 des 30 000 habitants de la ville d’avant-guerre, et le boum périodique des tirs d’artillerie et de roquettes tout au long de la journée a maintenu la plupart des gens sous terre.

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L’hôpital central d’Avdiivka a été récemment rénové, mais il n’avait pas d’électricité mercredi et l’eau potable ne provient que d’une grande citerne bleue dans le hall. L’hôpital fonctionne avec une équipe réduite de 40 personnes. Le directeur médical et Orlov, le chirurgien, vivent dans les locaux depuis plus d’un mois.

« Si je rentre chez moi, je ne pourrai peut-être pas revenir », a déclaré Orlov. « Je risque de subir des tirs en cours de route. »

Son collègue, Vitaliy Sytnik, le directeur médical, a déclaré qu’il y aurait eu beaucoup plus de blessures si les résidents n’avaient pas pris l’habitude de passer une grande partie de leur temps dans les sous-sols.

C’est dans un espace de stockage humide éclairé par une seule bougie que Valentina Mutyeva, 72 ans, a passé une grande partie du mois dernier, avec 10 autres personnes, dont sa fille et ses deux petits-fils. Bien que les plus jeunes montent souvent à la surface, où une grande partie de la cuisine est faite sur un poêle à bois dans la cour, Mutyeva dit qu’elle passe la plupart de ses journées sous terre.

« Vous montez juste pour cinq minutes et ils commencent à faire des obus », dit-elle. « Et la nuit, ils tirent des obus ».

Alors qu’elle dit regretter le confort de la maison, ce qui l’inquiète vraiment, c’est l’effet que la guerre a eu sur les enfants de la ville. Elle a désigné l’un de ses petits-fils, Sasha, un petit garçon blond de 15 ans, qui, selon elle, a été profondément marqué par les combats qui ont fait rage pendant la majeure partie de sa vie.

« Il a commencé à se promener la nuit et à se parler à lui-même à cause de cette guerre », a-t-elle dit à travers les larmes. « Les enfants de la clandestinité. C’est tellement brutal. »

Dans une autre partie de la ville, l’explosion d’une roquette qui a fait trembler les murs d’un sous-sol abritant une trentaine de personnes n’a pas perturbé une fillette de 6 ans, Varvara, qui dessinait sur une petite table. Lorsqu’elle a terminé, elle a montré à un journaliste la photo d’un extraterrestre vert qu’elle avait dessiné, avec un œil noir vide qui, selon elle, servait à voir l’avenir. Elle a annoncé avec joie que l’extraterrestre lui avait dit que le journaliste vivrait éternellement.

« Et la guerre, quand va-t-elle se terminer ? » lui a-t-on demandé.

« Ça, il ne peut pas le voir », a-t-elle répondu.

Cet article a été publié dans le New York Times.

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