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QAnon se joint aux vigiles à la frontière sud

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Les 15 enfants migrants, fatigués et affamés, ont trébuché vers une brèche dans le mur frontalier couleur rouille qui s’élève entre le Mexique et l’Arizona, approchant de la fin de leur voyage de deux semaines vers le nord. À l’improviste, un homme portant une casquette ornée d’un drapeau américain noirci – traditionnellement un message indiquant qu’aucun quartier ne sera fait à l’ennemi – s’est approché d’eux et les a amenés à son campement.

Bientôt, les filles et les garçons, originaires du Guatemala, sont assis sous une tente bleue et dévorent des hamburgers et des saucisses. Leur hôte pour la journée dans cette partie reculée du désert de l’Arizona, Jason Frank, un adepte enthousiaste du mouvement QAnon, distribuait des T-shirts « Let’s Go Brandon » à l’effigie du président Joe Biden. Riant et confus, les enfants ont enfilé les t-shirts et ont posé pour une photo de groupe. Plus tard, ils ont formé un cercle de prière avec Frank et le reste de son équipe avant l’arrivée de la patrouille frontalière.

Frank et son groupe, armes au poing, ont campé près de Sasabe, en Arizona, en tant que force frontalière autoproclamée dans le but déclaré de protéger les milliers d’enfants migrants qui arrivent des méfaits du trafic sexuel – un thème favori de QAnon.

Ils sont les derniers de ce qui, au fil des ans, s’est développé en une industrie artisanale de dizaines de civils armés qui ont emballé des tenues de camouflage, des tentes et des jumelles et se sont déployés le long de la frontière sud.

Frank, un influenceur de QAnon dont la page Facebook l’a montré ces derniers mois en compagnie de célébrités conservatrices telles que Donald Trump Jr, Michael Flynn et Sidney Powell, a façonné son équipe en un nouveau style d’agents chargés de faire respecter la frontière, motivés non pas tant par l’arrêt de l’immigration que par la protection du pays contre d’autres menaces perçues – dans ce cas, une théorie de conspiration infondée selon laquelle les enfants migrants sont acheminés vers des réseaux de pédophilie.

Les adeptes de QAnon Adam Bostick (à gauche, en pantalon de camouflage) et Justin Andersch (au centre, en T-shirt noir) prient avec des enfants migrants du Guatemala dans le camp de leur groupe à Sasabe, Arizona, le 2 mai 2022. (Image/NYT)

« Elles font l’objet d’un trafic, d’un trafic sexuel. C’est le commerce n° 1 », a déclaré Frank, 44 ans, en citant les noms de sa liste de conspirateurs présumés, à commencer par feu Jeffrey Epstein. « L’argent, c’est là que ça se passe maintenant », a-t-il ajouté.

Le gouvernement fédéral craint depuis longtemps que les centaines de milliers d’enfants migrants qui ont traversé seuls la frontière depuis près de dix ans ne soient vulnérables à l’exploitation criminelle. Il a mis en place un système de contrôle intensif pour s’assurer que les jeunes immigrants ont des liens légitimes avec les parents ou les amis de la famille qui se présentent pour les accueillir.

Mais les mineurs qui traversent la frontière sud dans le cadre de projets de trafic sexuel sont inhabituels, selon les groupes qui surveillent et combattent le trafic.

« Nous n’avons pas entendu parler d’enfants migrants amenés ici pour devenir des travailleurs du sexe ou des esclaves », a déclaré Stacey Sutherland, une responsable du réseau Arizona Anti-Trafficking Network. « A la frontière, ce sont très majoritairement des personnes qui ont payé pour être passées en fraude ».

Les fonctionnaires fédéraux ont refusé de commenter les activités du groupe QAnon, et il n’a pas été possible de savoir si les bénévoles avaient enfreint la loi.

Pour les dirigeants de QAnon, les soupçons selon lesquels les enfants migrants tombent entre les mains de prédateurs sexuels s’inscrivent parfaitement dans la théorie de conspiration centrale du mouvement – qu’une cabale d’élite de pédophiles dirigée par d’éminents démocrates s’attaque à des enfants innocents, un fantasme élaboré qui a donné lieu au drame du PizzaGate pendant la campagne présidentielle de 2016. Mais le nouvel accent mis sur l’immigration, selon les analystes, sert également à obtenir un soutien politique et à collecter des fonds en puisant dans l’instinct inhérent des gens de protéger les enfants tout en promouvant des politiques frontalières dures.

« Les enfants sont un accessoire qu’ils utilisent pour diffuser leur message », a déclaré Mia Bloom, experte en radicalisation extrémiste et co-auteur de « Pastels and Pedophiles : Inside the Mind of QAnon ».

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« Ils instrumentalisent les enfants à des fins de propagande interne et pour faire avancer leur programme politique », a-t-elle ajouté.

Frank, qui est originaire de Las Vegas, était déjà devenu une petite célébrité dans les cercles conservateurs après avoir aidé à porter un vétéran de la Seconde Guerre mondiale âgé de 100 ans jusqu’à la scène lors d’un rassemblement de Trump en Arizona en 2020. Ses photos et vidéos ont depuis atteint des milliers de partisans sur plusieurs plateformes de médias sociaux.

Il est arrivé à Sasabe fin avril en tractant un véhicule de loisirs emprunté, qu’il a partagé avec son fils adolescent, d’autres adeptes de QAnon qui sont passés à vélo et deux gros chiens. À l’intérieur, il conserve une cache d’armes, dont des pistolets et un fusil AR-15 chargé, selon ses publications sur les médias sociaux.

Un jour récemment, Frank a donné des informations et répondu à des questions sur sa mission avant de décider qu’il ne voulait pas être interviewé par le New York Times. Son site web personnel indique qu’après la toxicomanie et la vie en prison, il a trouvé un but en sauvant des enfants.

Frank s’insère dans l’un des aspects les plus compliqués de l’immigration américaine. Alors que les autorités américaines ont refusé un grand nombre de migrants en vertu d’une règle de santé publique liée à une pandémie, les enfants qui arrivent non accompagnés – généralement munis de l’adresse et du numéro de téléphone d’un parent aux États-Unis qu’ils espèrent rejoindre – ont généralement été autorisés à entrer dans le pays. Les familles d’Amérique centrale, qui espèrent soustraire leurs enfants à la pauvreté et à la violence des gangs dans leur pays, paient souvent des passeurs pour faire passer les enfants par des ouvertures dans le mur frontalier, en sachant que des agents de la patrouille frontalière viendront les chercher.

Ils sont ensuite placés dans des foyers gérés par le ministère de la santé et des services sociaux, qui vérifie les antécédents des adultes qui se présentent pour accueillir, ou « parrainer », les enfants. L’agence a déclaré qu’elle s’occupait des enfants « jusqu’à ce qu’ils soient remis de manière appropriée et sûre à un parrain contrôlé ».

La plupart des familles n’ont probablement pas prévu que Frank et son équipe mettraient en place leur propre processus de sélection ad hoc.

Stationnés à un endroit où les brèches dans le mur frontalier permettent aux passeurs d’envoyer facilement des groupes de 30 enfants à la fois, Frank et son équipe accueillent généralement les jeunes avec des hamburgers et des hot-dogs et diffusent leur arrivée sur Facebook Live, annonçant leur intention de les garder en sécurité.

Les bénévoles humanitaires et les militants de l’immigration travaillant dans la région ont déclaré qu’ils avaient été consternés de voir les enfants, manifestement ignorants de Frank et de ses croyances, être détournés avant que la patrouille frontalière ne les prenne en charge.

« Nous pensons que la conduite de ce groupe est illégale et extrêmement dangereuse », a déclaré Margo Cowan, défenseur public dans le comté de Pima, qui comprend Sasabe, et activiste de longue date en matière d’immigration. Elle a déclaré que la loi exigeait que ceux qui trouvent des enfants seuls contactent immédiatement un agent de la force publique. (Frank a déclaré que son groupe contactait toujours la patrouille frontalière après s’être occupé des enfants).

Elle a déclaré qu’elle était particulièrement alarmée par les affirmations de Frank selon lesquelles son groupe demandait aux enfants de fournir les adresses et les numéros de téléphone des membres de la famille ou des amis de la famille qu’ils comptaient rejoindre, puis contactait ces personnes, soi-disant pour éviter que les enfants ne tombent entre de mauvaises mains. Ces actions pourraient être considérées comme un harcèlement des immigrants adultes qui accueillent les enfants, a-t-elle déclaré.

« Nous avons des gens qui appellent et font des vérifications de l’aide sociale et qui continuent à se montrer pour rendre la situation inconfortable pour eux », a déclaré Mme Frank, en faisant référence aux adultes qui finissent par ramener les enfants chez eux.

Frank a critiqué le programme de dépistage du gouvernement, le qualifiant de « très ouvert avec beaucoup d’échappatoires ». Il a ajouté : « C’est pourquoi nous sommes ici pour créer une solution, pour en faire partie. »

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Sur les photos publiées sur la page Facebook d’un autre membre de l’équipe, on peut voir Frank et ses collègues du camp en train de bercer un nourrisson, âgé de 30 jours selon lui, qui a récemment traversé la frontière avec sa jeune mère.

Les membres de son équipe ont appelé l’homme que la mère a dit qu’elle avait l’intention de rejoindre, a déclaré Frank au Times. Il a déclaré que le groupe avait découvert lors de ses recherches que deux des quatre personnes vivant à l’adresse de l’homme avaient des liens avec des cartels du crime organisé – des affirmations pour lesquelles il n’a pas offert de preuves.

Chris Nanos, le shérif du comté de Pima, a qualifié les « types de QAnon » à la frontière de « fous », mais a déclaré qu’ils n’étaient pas sous sa responsabilité.

« S’ils gênent le passage des migrants, c’est à la patrouille frontalière de s’en occuper », a-t-il déclaré, en soulignant qu’il devait protéger un million de personnes sur une superficie de 9 200 miles carrés.

Les migrants ne sont pas les seuls à être devenus la cible des activités de surveillance du groupe QAnon. Le 25 avril, des travailleurs humanitaires visitaient le mur frontalier avec une équipe de tournage du Tennessee, parmi lesquels un homme originaire du Guatemala, résident permanent légal des États-Unis. Frank et son équipe les ont repérés.

« Ils se sont approchés de nous en voiture, en criant : ‘Étranger illégal ! Étranger illégal ! « , se souvient Gail Kocourek, de Tucson Samaritans, qui dirige un centre de ressources offrant de la nourriture, des vêtements et les premiers soins aux migrants dans la petite ville située du côté mexicain de la frontière.

Une poursuite s’en est suivie, Frank et un autre membre de QAnon essayant de la forcer à quitter la route, selon Kocourek, qui a déclaré qu’ils se sont arrêtés lorsqu’un véhicule de la patrouille frontalière a croisé leur chemin. L’agent a demandé à l’homme guatémaltèque ses documents.

L’un des membres de l’équipe a plus tard téléchargé une vidéo de l’incident sur Facebook, qui montre un véhicule suivant de près la voiture de Kocourek le long d’une route désertique. « Qui a le temps de creuser », a écrit Frank, « des petites vieilles qui dirigent des opérations pour le cartel ici ? J’ai déjà des noms, des adresses, des âges, des numéros de téléphone. »

Les 15 enfants migrants qui avaient été conduits dans le camp QAnon la semaine dernière, certains d’entre eux ne semblant pas avoir plus de 12 ans, sirotaient de l’eau et grignotaient des barres de céréales pendant que Frank allumait le barbecue.

Un Cubain qui avait traversé avec eux a reçu un morceau de papier et on lui a dit, par l’intermédiaire d’un partisan hispanophone au téléphone, de procéder enfant par enfant, en notant leurs noms, leurs destinations et les noms et numéros des personnes qui les recevaient.

Les enfants ont déclaré à un journaliste qu’il leur avait fallu 15 jours pour effectuer le voyage du Guatemala aux États-Unis par voie terrestre. Ils n’avaient pas mangé depuis la veille, et ils étaient très fatigués. Ils semblaient décontenancés, certains riant nerveusement lorsque Frank prononçait mal les mots en espagnol.

L’un des hommes travaillant au camp était Justin Andersch, un vlogueur de QAnon qui a fait les gros titres plus tôt cette année lorsqu’il a accosté le gouverneur Steve Sisolak du Nevada dans un restaurant, menaçant de « vous pendre à un lampadaire ».

Andersch a souri aux enfants rassemblés. « Qui veut des biscuits ? » a-t-il dit.

Après la distribution de nourriture et de t-shirts, la séance de photos et la prière, Frank a distribué des bibles en espagnol et des numéros de téléphone que les enfants pouvaient appeler en cas de besoin. « Gracias », ont répondu plusieurs d’entre eux. Un garçon a embrassé le livre saint.

Quelques minutes plus tard, des agents de la patrouille frontalière sont arrivés, ont chargé les enfants dans une camionnette et sont partis.

Quelques jours plus tard, Frank a annoncé sur Facebook Live qu’il devait quitter le mur pour s’occuper de certaines affaires, et a promis de revenir dans deux semaines.

« Nous construisons notre petite armée », a-t-il dit. « Alors préparez-vous. »

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